Adam smith : la division du travail et l’extension des marchés

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Adam Smith

(1723 – 1790)

Professeur de morale à l'université de Glasgow en Écosse, il enseignait la théologie, l'éthique, la philosophie et,accessoirement, l'économie qui n'existait pas encore en tant que discipline autonome. Il devient ensuite précepteur d'un jeune duc et lors de voyages en Europe, rencontre les grands intellectuels de son temps, Hume, Quesnay, Voltaire. Adam Smith estle fondateur du libéralisme moderne. Il considère que la richesse provient de la production matérielle (c’est à dire la production de marchandises) et que différents moyens permettent d’accroître cette production afin d’enrichir la nation. Le premier moyen d’augmenter la production est de diviser le travail.
Le second moyen d’enrichir la nation est de laisser les individus s’enrichir ; car enoeuvrant pour leur intérêt personnel, ils enrichissent naturellement la nation toute entière ; c’est la fameuse notion de « main invisible ». En effet, pour s’enrichir, les individus doivent créer des activités, qui profiteront à toute la société. Le troisième moyen pour s’enrichir consiste à se procurer les produits au meilleur prix. Sur le marché intérieur, cela est possible par la concurrence quese livrent les différentes industries. Il est également possible d’acheter à l’extérieur ce que le marché intérieur ne peut offrir à un prix plus bas. Smith préconise donc le libre-échange entre les nations.
Enfin, Il faut respecter la liberté. Adam Smith croit au nécessaire respect de l’ordre naturel. Cet ordre naturel signifie implicitement que l’économie de marché est naturelle (ce n’est pasle résultat d’une volonté humaine) et qu’elle est le meilleur des systèmes puisqu’elle assure l’équilibre et le fonctionnement harmonieux de la société. L’économie s’équilibre donc automatiquement et l’Etat ne doit pas intervenir dans son fonctionnement. L’Etat doit seulement se limiter à trois fonctions : tout d’abord, protéger la nation contre les autres (armée), ensuite protéger les individuscontre l’injustice et l’oppression (justice et police) et enfin, s’occuper des travaux d’infrastructures nécessaires aux développement économique mais que le secteur privé ne peut prendre en charge par manque de rentabilité (construction de ponts, creusement de canaux, etc.).
Dans son ouvrage La Richesse des Nations publié en 1776 et qui fonde la science économique, Smith recherche les causes dela croissance économique (qu’il appelle enrichissement) et jette les bases des futurs débats économiques. Dans un autre ouvrage, La théorie des sentiments moraux (1759), Smith adopte une démarche philosophique en expliquant que l’homme est un être social qui cherche à faire approuver ses comportements par ses proches.


La division du travail et l’extension des marchés pour Smith

Il nefaut pas confondre ces deux concepts :
- La division sociale du travail est le résultat de l’organisation de la société qui répartit les activités de ses membres en fonction du sexe, de l’âge, de l’appartenance à un ordre, etc. Elle permet la production de marchandises distinctes qui s’échangent sur un marché et qui répondent à la diversité des besoins des individus. Elle est donc à l’origine d’un« lien social marchand ».
- La division technique du travail organise la production à l’intérieur de l’entreprise. C’est un mode d’organisation de l’entreprise qui vise à accroître l’efficacité du facteur travail (mesurée par la productivité du travail) en le rationalisant de manière optimale. C’est une forme d’organisation du travail. Elle suppose donc la coordination d’ouvriers spécialiséesau sein d’entreprises de plus en plus grandes favorisant ainsi le phénomène de concentration des entreprises. Ainsi, au début de la révolution industrielle, les manufactures « dispersées » cèdent
peu à peu la place aux manufactures « concentrées » qui réunissent en un même lieu les hommes et les machines antérieurement dispersés.

L’exemple de la manufacture d’épingles chez Smith...
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