Conrad

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LA IRONÍA IMPERIAL

"AN OUTPOST OF PROGRESS": DE JOSEPH CONRAD
Teresa Giben

UNED

Cuando un escritor expresa opiniones acerca de su propia obra no siempre tiene en cuenta la medida en que sus palabras pueden determinar los juicios de los demás en torno a ella. Del mismo modo que una cuidadosa defensa permite hacer pasar los errores por aciertos y los defectos por virtudes, un agudosentido autocrítico combinado con una absoluta sinceridad suele tener unos efectos desastrosos sobre la reputación de los incautos. Prueba de ello es el caso que nos ocupa. La cambiante actitud de Conrad hacia "An Outpost of Progress", manifestada en declaraciones dispares sobre esta novela corta, ha impulsado criterios divergentes por parte de los estudiosos que se basan en unas u otras. Son mayoríaquienes únicamente consideran una frase de Conrad contenida en el prólogo de Tales of Unrest, colección de relatos donde figura "An Outpost of Progress": "'An Outpost of Progress' is the lightest part of the loot I carried off from Central África, the main portion being of course 'The Heart of Darkness"". Consecuentemente, tales críticos tratan la primera narración como un mero precedente de lasegunda, carente de interés intrínseco, por lo cual sólo la mencionan en relación con la más famosa sin detenerse nunca a analizarla. Otros, apoyándose en la elección que hizo Conrad de "An Outpost of Progress" para la serie "My Best Story and Why I Think So" del Grand Magazine, la proclaman como la mejor del volumen Tales of Unrest,
' Joseph CONRAD, Tales of Unrest, Harmondsworth, Penguin, 1977, p.10. Todas las citas de "An Outpost of Progress" en el presente trabajo se refieren a esta edición.

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sin explicar tampoco las razones de tal preferencia. Por último, quienes conocen la correspondencia entre el autor y Edward Garnett, aprovechan las indicaciones del propio Conrad sobre los aspectos negativos del relato, aunque no demuestran con ejemplos concretos la autenticidad de unparecer tan severo. Ahora bien, si iniciamos una valoración de "An Outpost of Progress" partiendo del testimonio del autor en torno a esta obra, no es justo que utilicemos uno solo de los muchos comentarios contradictorios de Conrad. Debemos repasarlos todos, teniendo presente que los frecuentes y bruscos altibajos en el estado anímico del novelista explican estos cambios de opinión en aparienciacaprichosos. Durante su viaje de novios en Bretaña, Conrad redactó "An Outpost of Progress" en cinco días -del 17 al 21 de julio de 1896- y el 22 envió el manuscrito a David Garnett explicándole:
"I send it to you first of all. It's yours. It shall be the first of a vol. ded. to you -but this story is meant for you. I am pleased with it. That's why you shall get it."^

El mismo día, escribió aUnwin:
"It is a story of the Congo. There is no love interest in it and no woman -only incidentally. The exact locality is not mentioned. All the bittemess of those days, all my puzzled wonder as to the meaning of all I saw -all my indignation at masquerading philanthropy have been with me again while I wrote. The story is simple -there is hardly any description. The most common incidents are related-the life in a lonely station on the Kasai. I have divested myself of everything but pity -and some scom- while putting down the insignificant events that bríng on the catastrophe."'

Sin embargo, al recibir una respuesta que suponemos poco halagadora por parte de Garnett, Conrad acentuó su tendencia natural a sen^ Jocelyn BAINES, A Criücal Biography, London, Weidenfeld & Nicolson, 1960;Harmondsworth, Penguin, 1971, p. 177. ' Op. Cit., p. 177. Cfr. A Conrad Memorial Library; the Collection of George T. Keating, New York, 1929, pp. 61-2. 470

tirse insatisfecho con cada una de sus obras al cabo de un tiempo de haberlas terminado, y así respondió al amigo en carta fechada el 14 de agosto:
"You are right in your críticism of Outpost. The construction is bad. It was bad because it...
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