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Helene Joffe
University College London, Angleterre

DE LA PERCEPTION À LA REPRÉSENTATION DU RISQUE: LE RÔLE DES MÉDIAS
Traduit de l'anglais par Birgitta Orfali

Introduction
Sans les mass media, plusieurs risques potentiels ne seraient connus que des seuls individus impliqués et ne pénétreraient pas la conscience de millions de personnes dans le monde. C'est pourquoi la communication joueun rôle prépondérant dans la lecture du risque qu'opèrent les gens. Cependant, historiquement, la psychologie du risque s'est peu intéressée au contenu des mass media et à leur rôle dans la construction d'une pensée sur le risque. Jusqu'à une période récente, la psychologie du risque était caractérisée par un modèle de « perception du risque » qui mettait l'accent sur les erreurs dans lesprocessus d'information advenant dans l'esprit individuel lorsque l'individu était confronté aux risques. Cet article reprend les différentes thèses en ce domaine pour proposer l'idée selon laquelle si l'on comprend la réponse au risque comme «représentation» et non comme «perception», les liens entre médias et pensée de base deviennent prépondérants et permettent d'envisager une psychologie sociale durisque plus légitime. La définition du risque que nous retenons renvoie à un sentiment de « danger attendu par rapport à des dommages futurs» (Douglas, 1994), un sentiment de menace potentielle. Depuis les années 1950, les psychologues se sont intéressés de plus en plus à la façon dont l'homme de la rue perçoit les risques, que ceux-ci renvoient à des risques radioactifs ou chimiques, à desaccidents ou à la maladie. La probabilité pour l'homme de la rue d'être confronté à un risque particulier a été comparée à des calculs de probabilité scientifiques et l'intérêt s'est porté sur l'existence et la source d'erreurs de base (voir HERMÈS 41, 2005 121

Helene Joffe

Kahneman, Slovic et Tversky, 1982 pour une revue de questions). Cet accent mis sur la faillibilité des processus d'informationhumaine se retrouve dans la littérature sur la perception du risque, soulignant les «biais» d'optimisme, d'accès, de surconfiance et de désir de certitude (Slovic, Fischhoff et Lichtenstein, 2000). «L'erreur» la plus souvent commise dans le champ de la perception du risque réfère à la question suivante: pourquoi certains risques désignés comme minimes sont-ils grossis tandis que d'autres risquesplus importants sont minimisés ? En Grande-Bretagne, un exemple de ce phénomène est donné dans l'exagération des risques liés aux chemins de fer et une sous-estimation des risques liés à la route. Deux des réponses en ce domaine sont à commenter. La première insiste peu sur les mass media, renvoyant à un arrière-plan relatif aux études expérimentales et aux idées utiles issues des liens entrerisque et communication qui peuvent être avancées à partir de là. La réponse la plus récente donne, quant à elle, davantage d'importance aux mass media, désignant plusieurs éléments comme des «représentations» du risque plutôt que des «perceptions». L'importance d'une théorie plus représentationnelle du risque devient obvie à travers l'évaluation de ces deux moments dans la recherche sur la perceptiondu risque.

Perception du risque et amplification sociale des cadres relatifs au risque
Dans les années 1970 et 1990, plusieurs expériences de laboratoire sur la perception du risque ont cerné la façon dont le risque devenait important pour l'individu en fonction d'une présentation vivante. L'information est considérée comme vivante lorsqu'elle provoque des images, émotionnellementintéressantes, proches des sens, temporelles et spatiales (Nisbett et Ross, 1980). Les sujets estimaient plutôt correctement les différentes causes de mort mais avaient systématiquement des perceptions «biaisées» lorsqu'ils surévaluaient les actes peu nombreux des assassins «vivants» et sous-évaluaient les actes nombreux des assassins « tranquilles ». Alors que de tels résultats ont des conséquences...
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