Degats de la pollution de l'eau par les nitrates

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  • Publié le : 30 mai 2010
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Appelée laitue de mer, ou ulve, ce végétal invasif se plait dans les baies semi-ouvertes, pourvues d'un ou de plusieurs cours d'eau, comme il en existe notamment dans les régions de Lannion et de Saint-Brieuc. Naturellement présentes dans l'environnement, les algues vertes se développent surtout entre mai et octobre, lorsque les eaux se réchauffent. Comme tout végétal, cette algue a besoin desoleil, mais aussi de deux nutriments : le phosphore et l'azote.
 Il y a eu une telle concentration de bétail que la terre et l'eau se trouvent chargées en nitrates à un taux bien supérieur à ce qu'elles peuvent supporter. »Les algues vertes ne sont pas nocives du moins lorsqu'elles restent vivantes. Car lorsqu'elles s'échouent sur les plages et commencent à s'y décomposer, une croûte blanchâtrese forme sous laquelle l'hydrogène sulfuré qu'elles dégagent est emprisonné. Dès qu'il y a rupture de la croûte, ce gaz nauséabond, mortel en cas de fortes inhalations, est libéré. D'après les analyses effectuées par Air Breizh, organisme agréé pour la surveillance de la qualité de l'air en Bretagne, les émissions d'hydrogène sulfuré sur le littoral sont régulièrement supérieures aux seuils fixéspar l'Organisation mondiale de la santé.

« L'idéal serait de changer les pratiques agricoles, estime Jean-François Piquot. Notamment en évitant la concentration des terres destinées aux bétails ». Ce qui a déjà été fait dans certaines zones proches des points de captage d'eau potable.En attendant, les algues sont ramassées, mais cela a un coût. Pour la commune d'Hillion, il s'est élevé en 2008à 100 000 euros, auxquels se sont ajoutés 400 000 euros apportés par le conseil général des Côtes-d'Armor. Pour les recycler, l'épandage à base uniquement d'algues est une solution. 

Le même phénomène de marée verte s'était produit en Chine, en 2008. L'ulve n'est pas la seule à provoquer des dégâts : Ostreopsis ovata sévit actuellement sur la Côte d'Azur. Cette algue, invisible à l'oeil nu,vit fixée sur les grandes algues. 

L'Italie, l'Espagne ou l'Algérie ont, elles aussi, été touchées : plus de deux cents intoxications ont été recensées en juillet sur les plages d'Alger. Ostreopsis ovata a également été repérée en Nouvelle-Zélande. L'inquiétude plane par ailleurs quant à l'arrivée en Europe d'une micro-algue bien plus toxique : Gambierdiscus toxicus pose depuis des années unénorme problème sanitaire sous les tropiques. Certains poissons infectés par cette algue sont susceptibles de provoquer un empoisonnement chez l'homme et sont donc interdits à la consommation. En 2008, Gambierdiscus toxicus a été localisée en Grèce. Le réchauffement climatique est, encore une fois, la cause la plus plausible de cette migration.

Figure 5. Evolution saisonnière en Baie deSaint-Brieuc des teneurs en azote et en phosphore du tissu
des ulves de la marée verte (en tiretés: la teneur en-dessous de laquelle l'arrêt de la croissance a été
expérimentalement observé ; d'après Dion et al., 1996)
Figure 6. Relations empiriques entre les flux d'azote et de phosphore apportés par les rivières en juin
dans le sud de la Baie de Saint-Brieuc et le maximum annuel de biomasse atteint enjuillet sur ce site

La norme française (50 mg maximum par litre) a été fixée en fonction des risques courus par la population la plus vulnérable, les nourrissons et les femmes enceintes. C'est le principe de précaution maximale. Transformés en nitrites par l'organisme, les nitrates peuvent provoquer la transformation de l'hémoglobine en "méthémoglobine", et provoquer ainsi un mauvais transfertde l'oxygène vers les cellules (méthémoglobinémie). Cette pathologie concerne essentiellement les nourrissons de moins de six mois. Aucun effet cancérigène n'a été constaté sur l'homme. 

En Septembre 1994 : classement de l'ensemble de la Bretagne en zone vulnérable au titre de la directive nitrates.
En Juillet 1999 : un ramasseur d'algues tombe dans le coma; on soupçonnera plus tard...
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