Des souris et des hommes

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  • Publié le : 29 avril 2010
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Fiche de lecture
Des souris et des hommes

Des souris et des hommes est un court roman de John Steinbeck, publié en 1993 chez Penguin Books à New York, et pour la première fois, en 1937.
Il s’agit d’un ouvrage majeur de la littérature américaine, particulièrement représentatif de l’œuvre de John Steinbeck. Il offre un portrait des Etats-Unis des années 1930, tout en évoquant la question duracisme, la condition ouvrière et les désillusions engendrées par la notion de « rêve américain ».
Afin d’aborder l’étude de ce roman, il est nécessaire de préciser quelques points de la biographie de l’auteur qui ont influencé l’écriture des Souris et des hommes. Puis, il faut se pencher sur l’histoire de ce livre, afin de comprendre les réflexions qu’il soulève.

John Steinbeck est néen 1902 à Salinas, en Californie. Cette ville agricole sert de décor à plusieurs de ses romans dont A l’Est d’Eden et Des Souris et des hommes. Après avoir abandonné ses études à l’Université de Stanford, il eut plusieurs emplois dont celui d’ouvrier en saisonnier. Cette expérience le sensibilisa à la condition des ouvriers de Californie, lui inspirant, par exemple, Les Raisins de la Colère ainsique Des souris et des hommes. En 1962, John Steinbeck se vit décerner le prix Nobel de littérature. Il mourut six ans plus tard.

Ce roman relate l’histoire de deux hommes : George Milton et Lennie Small, qui souffre d’un handicap mental. Ils travaillent dans des exploitations agricoles, pour de courtes durées, et économisent afin de pouvoir s’acheter leur propre terre. Le handicap de Lenniepose cependant problème : outre un potentiel rejet des autres, il n’a aucune mémoire, a du mal à conserver un emploi et ses attitudes sont souvent mal interprétées. En effet, aimant caresser des matières douces, il fut contraint de fuir la ville de Weed avec George, car une femme avait porté plainte contre lui pour agression. C’est ce trait de caractère qui causera sa mort, lorsqu’il tueraaccidentellement l’épouse de Curley, fils du propriétaire de l’exploitation de Salinas.
Des Souris et des hommes aborde donc, à travers entre autres, une peinture de la condition ouvrière américaine des années 1930, le mythe du rêve américain, qui consiste à naître au bas de l’échelle sociale et à en dépasser petit à petit, grâce au travail et au mérite, les différents niveaux.

I) Une fonction dedocumentaire : portrait des Etats-Unis des années 1930
A) Lennie et George illustrent la condition ouvrière

Dans les années 1930, au cours desquelles fut écrit le roman, de nombreux individus vivaient dans la même situation que George et Lennie. Ils se déplaçaient d’exploitations en exploitations afin de trouver un emploi, souvent très faiblement rémunéré. George dit d’eux qu’ilsn’ont « pas d’attache » (page 13). En effet, les deux hommes semblent avoir quitté leur ville d’origine depuis plusieurs années et il est très peu fait référence à leur famille (à l’exception d’une tante de Lennie).
Cette situation est due en partie à la crise qui frappa les Etats-Unis, et le monde, à partir du Krach de Wall Street en 1929. C’est la misère qui pousse George et Lennie à vivre de cettefaçon, presque au jour le jour, et sans argent. Ils se rapprochent en cela des personnages des films de Charles Chaplin, comme le héros des Temps Modernes. George semble ne plus pouvoir supporter cette vie qui accentue sa nervosité. Il s’emporte d’ailleurs souvent contre Lennie, et en a honte.

B) Un cadre particulier : la Californie

Steinbeck évoque la ville de Salinas où safamille vécut. Il présente un territoire agricole d’une Amérique traditionnelle. Il décrit au début et à la fin du roman les vallées, rivières et bois caractéristiques de la région. Le propriétaire de l’exploitation porte un stetson, le chapeau emblématique des cow-boys. Les différents personnages utilisent un langage familier et ne prononcent pas certaines parties des mots.
L’auteur traite...
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