Dette publique

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AU COURS des trente dernières années, les pays
en développement ont bénéficié de prêts considérables,
assortis souvent de conditions très concessionnelles
(graphique 1), qui devaient permettre
leur décollage rapide en favorisant l’investissement et en accélérant
la croissance. Mais, devant les sommets atteints par
les ratios d’endettement dans les années 80, un constat s’est
imposé : pourde nombreuses économies, et en particulier
pour quelques pays d’Amérique latine à revenu intermédiaire,
le remboursement de la dette serait non seulement un
frein aux performances, mais une tâche quasiment impossible.
Le FMI et la Banque mondiale ont donc lancé, au milieu
des années 90, l’initiative en faveur des pays pauvres très
endettés (PPTE), qui devait ramener la dette de ces pays —dont beaucoup sont en Afrique subsaharienne — à des proportions
viables.
Malgré l’importance de cette question et l’intérêt qu’elle a
suscité des horizons les plus divers (le Pape lui-même l’a évoquée,
mais aussi des stars du rock), décideurs et analystes
n’ont qu’une connaissance imparfaite du sujet.
• Au-delà de quel seuil la dette extérieure compromet-elle
les performances économiques?
•Peut-on chiffrer l’incidence de la dette sur la croissance
des pays en développement?
• L’impact de la dette sur l’expansion est-il non linéaire
ou, en d’autres termes, l’effet d’un alourdissement de la dette
dépend-il, par exemple, de l’encours de celle-ci?
• Par quels canaux la dette influe-t-elle sur la croissance?
• Quel bénéfice peut-on attendre, en matière de croissance,
d’unallégement de la dette au titre de l’initiative PPTE?
Nous nous sommes efforcés de répondre à ces questions à
partir d’un échantillon qui regroupe près d’une centaine de
pays en développement suivis sur une période de trente ans.
Les pays tributaires des exportations pétrolières, ceux dont la
population est inférieure à 400.000 habitants et les économies
en transition sont exclus de cette analyse.Les enseignements de la théorie
La théorie suggère que l’emprunt, contenu dans des limites
raisonnables, peut aider les pays en développement à affer-
32 Finances & Développement / Juin 2002
Dette extérieure et croissance
À condition d’être contenus dans
des limites raisonnables, les emprunts
extérieurs utilisés pour financer
l’investissement productif tendent
à accélérer la croissance.Passé ce seuil,
toutefois, l’accumulation de dettes
nouvelles risque de freiner l’expansion.
Une étude du FMI analyse deux
moments critiques du processus :
lorsque l’accroissement de la dette
ralentit la croissance, puis lorsque
sa contribution devient négative
et aggrave la situation du pays.
C a t h e r i n e P a t t i l l o
H é l è n e P o i r s o n
e t L u c a R i c c i
mir leurcroissance. Les économies qui en sont au stade initial
de leur développement disposent d’un stock de capital
limité et offrent souvent des possibilités d’investissement
plus rentables que les économies matures. Aussi longtemps
qu’elles emploient les capitaux empruntés pour financer
des investissements productifs et échappent à certains maux
(instabilité macroéconomique, adoption de mesuresfaussant
les incitations, chocs de grande ampleur), leur croissance devrait
s’accélérer et leur permettre de rembourser à l’échéance
les dettes contractées. Cela reste vrai dans le cadre des théories
fondées sur l’hypothèse, plus réaliste, que les pays ne
sont pas toujours en mesure d’emprunter à leur gré, car le
marché craint qu’ils répudient leurs dettes.
Mais pourquoi l’accumulation delourdes dettes freinet-
elle la croissance? L’explication la plus connue est avancée
dans les théories du «surendettement» : si l’on peut penser
que la dette future dépassera les capacités de remboursement
des pays débiteurs, le coût de son service découragera les
investissements intérieurs et extérieurs, pénalisant ainsi la
croissance. Craignant que la production soit «taxée» au fur et
à...
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