Ecologie

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Marée noire : retour sur une catastrophe écologique hors norme

Le Monde 15.06.10

Le 20 avril, la plate-forme pétrolière Deepwater Horizon prend feu avant de sombrer en pleine mer. On l'ignore encore, mais une marée noire historique, la plus importante jamais survenue aux Etats-Unis, est sur le point de souiller le golfe du Mexique. Deux mois plus tard, le patron de BP est entendu par leCongrès américain, qui l'accuse de ne pas avoir pris toutes les mesures de sécurité par souci d'économie. Retour sur une catastrophe écologique hors norme, ses défits technologiques, ses conséquences économiques et ses répercussions politiques.

L'explosion

Le 20 avril, une brusque montée de méthane le long de la conduite montante de la plate-forme de forage Deepwater Horizon provoque unegigantesque explosion. Onze personnes perdent la vie. Deux jours plus tard, la plate-forme coule à quelque 70 kilomètres des côtes, au large de La Nouvelle-Orléans, en Louisiane. Exploitée par BP, Deepwater Horizon contenait 2,6 millions de litres de pétrole et extrayait près de 1,27 million de litres par jour. Trois fuites sont immédiatement repérées.

La marée noire

Depuis l'accident, le pétroles'échappe en continu du puits situé à 1 500 mètres sous la surface du golfe du Mexique (voir la vidéo de
la fuite en direct). BP tente immédiatement de rassurer l'opinion américaine. Le patron du géant britannique, Tony Hayward, assure que "l'impact du désastre sur l'environnement sera sans doute très, très modeste". Une phrase qui lui vaudra la détestation de l'opinion américaine.

Selon lacommission de scientifiques nommée par le gouvernement, les estimations présentées par la compagnie sont bien en deçà de la réalité. Les experts estiment qu'entre 20 000 et 40 000 barils de brut (de 3,1 à 6,3 millions de litres) se sont écoulés chaque jour, et non 5 000, comme l'avait laissé entendre le géant pétrolier. Début juin, la marée noire s'étend sur un rayon de 320 km. Selon lesprojections, elle devrait remonter vers l'Atlantique avant de se diriger à terme vers l'Europe.

Une catastrophe écologique

Le 30 avril, les premières nappes atteignent les côtes de Lousiane. Rapidement, le pétrole s'infiltre dans les bayous, le fragile écosystème des marais où viennent se reproduire de nombreuses espèces animales. Des galettes de pétrole sont également repérées dans le Mississippi etl'Alabama. L'interdiction de pêcher est étendue par les autorités à environ un tiers des eaux du golfe du Mexique.
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Près de deux mois après l'explosion, l'impact de la catastrophe est encore mal connu. Les quantités déversées sont elles-mêmes mal connues : de 100 millions à 215 millions de litres. Le Washington Post établit une comparaison avec lesmarées noires précédentes. Selon les études publiées sur les conséquences à long terme de l'Exxon-Valdez, qui a déversé 48 millions de litres dans la baie du Prince-William en Alaska, une population de 700 000 oiseaux de mer a été éliminée, ainsi que 5 000 otaries. Plus de vingt ans après, le nombre d'otaries n'est pas revenu à son niveau antérieur. Et les harengs ont pratiquement disparu.
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Comment arrêter la fuite ?

La profondeur de la fuite met BP face à un véritable défi technologique. Après trente-six jours, le géant pétrolier croit enfin tenir un premier succès avec l'opération de colmatage "Top Kill". Le 27 mai, le pétrole a cessé de couler. Mais trois jours plus tard, lacompagnie reconnaît son échec : les matériaux propulsés dans le puits n'ont pas suffi à inverser la pression, le pétrole continue de s'échapper dans la mer.

Après avoir perdu tout espoir de fermer le puits, BP compte désormais y apposer un "entonnoir" pour aspirer et récupérer le brut qui s'écoule. La compagnie installe avec succès son "chapeau" le 3 juin, et affirme récupérer chaque jour 10 000...
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