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  • Publié le : 25 avril 2011
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L'Encyclopédie

Planche extraite de l'Encyclopédie
Planche extraite de l'Encyclopédie

Un ouvrage incarne à lui seul la vaste entreprise humaniste et savante des Lumières : c'est l'Encyclopédie.Diderot a bénéficié d'un triple héritage dans la constitution du bilan des connaissances de son temps : celui de l'Antiquité, celui de l'Europe médiévale, enfin celui de la Renaissancehumaniste.

C'est l'Antiquité qui a imposé, à travers les œuvres d'Aristote et de Pline l'Ancien, la notion d'encyclopédie comme idéal culturel. La connaissance de toutes les disciplines du savoirformait le parfait philosophe (c'était l'idéal grec) ou le parfait orateur (c'était l'idéal romain).

L'Europe médiévale reprit ce projet en l'appliquant à la constitution d'une culture chrétienne.Pour les monastères du haut Moyen Âge comme pour les universités scolastiques, le monde est un ensemble achevé mais incomplètement découvert à l'homme. Il s'agit donc de répertorier le plus de signespossibles et de les interpréter pour permettre à celui qui s'efforce de les déchiffrer, l'homme, de mieux saisir son destin. C'est là l'objet de toutes les sommes théologiques, comme celui de tous les «miroirs » qui brossent un panorama de la Création et de l'Histoire. Et les signes les plus riches qui puissent solliciter l'imagination d'un commentateur médiéval, ce sont les mots, dont on cherche àpercer le sens mystique. Dans les 20 livres de ses Étymologies, l'évêque Isidore de Séville propose, dès le début du VIIe s., une démarche qui prévaudra jusqu'à la Renaissance : trouver la raison deschoses dans l'origine des mots.

L'érudition humaniste s'inscrit dans le droit fil de ces préoccupations. La Renaissance, de Pétrarque à Juste Lipse, commencera et finira par des travaux dephilologues. Mais derrière cette volonté tenace de « restituer les bonnes lettres » se profile un gigantesque appétit de connaissance. Ce n'est pas un hasard si le mot « encyclopédie » est employé pour...
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