Histoire de la grande distribution

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L’histoire de la distribution: un chantier inachevé *
par Alain CHATRIOT et Marie-Emmanuelle CHESSEL

Résumé
L’histoire de la distribution est un objet passionnant mais encore peu étudié par les historiens français. En proposant un tableau des travaux existants, cet article veut ouvrir une série de pistes de recherches possibles. Si l’épopée des grands magasins français au XIXe siècle estconnue, on a trop peu analysé l’influence des États-Unis sur les mutations du grand commerce dans la première moitié du XXe siècle. La «révolution de l’hypermarché» a plus été proclamée qu’approchée avec un regard d’historien. Le projet d’une histoire de la distribution en France se doit d’être à la fois une histoire des entreprises, des évolutions sociales, du rôle de l’État et des mutationsculturelles dans un contexte de plus en plus mondialisé.

Abstract
This is a review article on the history of retailing, which has not been studied in France as much as in other countries. Indeed, one knows quite well the history of French department stores in the 19th century, but the influence of the United States on French retailing or the “invention” of the supermarket in France are for instanceless known. A program of research on the history of retailing in France should take into account not only business practices but also social, political and cultural evolutions.

La distribution s’inscrit dans une longue histoire: celle du commerce et de la boutique depuis plusieurs siècles 1, celle des grands magasins depuis le XIXe siècle et celle
* Nous tenons à remercier Patrick Fridenson etMatthew Hilton pour nous avoir aidés à réunir la documentation ici présentée et pour avoir relu une version précédente de ce texte, ainsi qu’Armand-Denis Schor et le CIREID (Centre International de Recherche, d’Échange et d’Information sur la Distribution, Lille-Métropole) qui sont à l’origine de cet article. 1. N. McKendrick, J. Brewer, J. Plumb (éd.), The Birth of a Consumer Society. TheCommercialization of Eighteenth-Century England, Bloomington, Indiana University Press, 1982 ; C. Walsh, «The Newness of the Department Store: A View from the Eighteenth Century», dans G. Crossick, S. Jaumain (éd.), Cathedrals of consumption. The European Department Store 1850-1939, Aldershot, Ashgate, 1998, p. 68; N. Coquery (dir.),

n° 1, 2006

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Alain Chatriot, Marie-EmmanuelleChessel

de la grande distribution sous ses formes diversifiées après la Seconde Guerre mondiale. Or, alors que l’industrie et les grandes entreprises ont trouvé leurs historiens, les méthodes et les expériences de la distribution restent trop souvent encore, malgré des travaux pionniers, dans l’ombre 2. S’il existe un certain nombre de recherches, notamment en langue anglaise, sur lestransformations des méthodes de distribution au XIXe siècle, en particulier les grands magasins, le «grand commerce» ou la grande distribution depuis les années 1960 sont encore trop peu connus. On ne dispose le plus souvent, mises à part d’intéressantes études d’économistes 3, que de quelques sagas familiales et success stories, retracées par des plumes journalistiques 4, par les témoignages des acteurs 5ou par des agences de communication 6. Les questions de distribution sont pourtant centrales pour comprendre la genèse et le fonctionnement des marchés de produits et de services 7. Comme l’écrivait l’historien Emmanuel Chadeau, aujourd’hui disparu, «l’histoire des entreprises de commerce de détail, qui reste un chantier ouvert, n’est pas un modeste recoin de l’histoire des entreprises: elleappartient par ses objets, par ses problématiques et ses rythmes, à l’histoire générale de la production, des échanges, des métiers» 8. Cet article a modestement pour but de présenter les principales recherches existantes sur l’histoire de la distribution, cette recension pouvant être utile aux futurs chercheurs travaillant dans ce domaine. Après les grands magasins, qui font l’objet d’un premier...
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