Jacques le fataliste

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Diderot
Jacques le Fataliste
(1765-1783)

Diderot, Denis

Ecrivain et philosophe français né à Langres en 1713. Il est issu de la bourgeoisie aisée, il étudie la philosophie, la théologie, puis le droit à Paris ; il mène dès lors une existence de bohème (il fut, entre autres métiers, précepteur : curieux de toutes les formes de la connaissance, il consacra son activité à la constitution del’Encyclopédie, tâche énorme qu’il dirigea de 1747 à 1766. Seul un voyage en Russie en 1773, auprès de Catherine II, interrompit cet œuvre immense. Il meurt en 1784. Diderot est persuadé que l’homme éprouve du plaisir à être bon (bonheur et vertu sont liés) et prône, contrairement à Rousseau, une morale sociale où le bonheur individuel et le bien général coïncident. « Emprisonné pour crimed'expression… ? L'art le plus important qu'on pu imaginer pour la propagation et la durée des connaissances humaines. » (Diderot, Lettre sur le commerce des livres).

Jacques le Fataliste et son maître

Jacques le Fataliste et son maître (achevé en 1773 et publié en 1796) est un dialogue philosophique étincelant de vivacité entre les deux hommes du titre, éclairants, le premier la question de lamorale naturelle, le second, celle de la liberté humaine, et posant, par leur facture même, les problèmes de la création littéraire.

Deux personnages, un valet et son maître, chevauchent plus ou moins paisiblement sur des routes, vers une destination qui restera inconnue, s'arrêtent dans des auberges, devisent à bâtons rompus : questions philosophiques, souvenirs intimes, anecdotes... Au fil deleur voyage, d'autres individus de rencontre y vont aussi de leurs récits, et voilà que s'ouvrent de nouveaux tiroirs, qui multiplient les niveaux temporels et les registres, où se confondent allégrement la réalité et la fiction. Par-dessus tout, un narrateur souverain ne cesse d'intervenir, proposant au lecteur un étrange pacte narratif :
 « Vous voyez, lecteur, que je suis en beau chemin, etqu'il ne tiendrait qu'à moi de vous faire attendre un an, deux ans, trois ans, le récit des amours de Jacques, en le séparant de son maître et en leur faisant courir à chacun tous les hasards qu'il me plairait. Qu'est-ce qui m'empêcherait de marier le maître et de le faire cocu ? d'embarquer Jacques pour les îles ? d'y conduire son maître ? de les ramener tous les deux en France sur le mêmevaisseau ? Qu'il est facile de faire des contes ! Mais ils en seront quittes l'un et l'autre pour une mauvaise nuit, et vous pour ce délai. »

Le Maître

Comment s'appelle ce maître ? Quelles qualités a-t-il ? Quel est son statut social ? Qu'a-t-il fait dans la vie ? Quels sont ses projets ? C'est, à l'évidence, un fils de famille fortunée, qui a ses entrées partout. Diderot ne prend pas la peine delui donner un nom, ni de nous le présenter, comme il le fait pour son domestique…
Ce maître anonyme (nous pourrions l'appeler "x") est donc si insignifiant qu'il a du mal à remplir sa vie. Ses trois grandes occupations sont sa montre, qu'il consulte sans cesse, sa tabatière, dont il prise souvent, et Jacques, dont les récits lui sont indispensables. Son voyage, dont le but, ou plutôt leprétexte, apparaît dans les dernières pages du roman, manifeste le vide de son existence, c'est en quelque sorte un divertissement qui lui fait oublier combien il s'ennuie. Il s'ennuie et il est ennuyeux parce qu'il réfléchit peu, garde des préjugés et n'a guère d'opinions personnelles. Le plus souvent, il répète ce qu'on lui a dit, ou il ne dit rien (ce qui est une forme de sagesse). D'un caractère mouet paresseux, il montre peu d'esprit d'initiative. Devant le danger, il s'effraie facilement, et, dans les difficultés, il passe plus de temps à se plaindre qu'à élaborer des solutions.

Jacques

On nous apprend assez vite que, fils d'une famille nombreuse de paysans pauvres, il a servi dans l'armée, puis a travaillé dans une quantité de maisons avant de rencontrer le maître dont il est le...
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