La protohistoire

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  • Publié le : 28 mars 2011
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La PROTOHISTOIRE

Le terme «Protohistoire» renvoie à plusieurs notions distinctes : d'une part, il a un sens méthodologique et s'applique à des populations ne possédant pas elles-mêmes l’écriture, mais qui sont mentionnées par des textes émanant d’autres peuples contemporains; d'autre part, il a un sens chronologique et désigne en Europe, Scandinavie et Asie centrale la période correspondantaux âges des métaux (âge du bronze et âge du fer). En outre, le sens du terme intègre aujourd'hui des paramètres économiques et sociaux et s'applique désormais aux populations ayant adopté une économie de production.

Émergence et évolution de la notion de ProtohistoireLa Préhistoire a été initialement définie comme la période comprise entre l’apparition de l’Homme et l’apparition des premiersdocuments écrits. Si l'Histoire commence avec l'écriture, celle-ci n'apparaît toutefois pas simultanément dans toutes les régions du monde. La notion de Protohistoire a donc été introduite initialement pour nommer l'étape au cours de laquelle des populations ne possèdent pas elles-mêmes l’écriture, mais sont mentionnées par des textes émanant d’autres peuples contemporains: c'est le cas par exempledes Gaulois d'avant la conquête romaine, décrits par des auteurs grecs et latins.
Appliquée à l'Europe occidentale, la Protohistoire (au sens méthodologique) a pris un sens chronologique pour désigner une période postérieure à la Préhistoire et antérieure à l'Histoire, correspondant aux âges des métaux : âge du bronze et âge du fer. Certains auteurs incluent parfois l'âge du cuivre ouChalcolithique à la Protohistoire mais ce dernier est souvent rattaché à la fin de la Préhistoire. Le tableau schématique en bas de l'article fait exclusivement référence à cette acception chronologique de la Protohistoire.
Définition actuellePar la suite, la définition de la Protohistoire a intégré des paramètres économiques et sociaux. Ainsi, la Protohistoire désigne aujourd'hui pour la majorité desauteurs une période durant laquelle la subsistance des populations humaines est assurée par la production. Les groupes d’éleveurs et d’agriculteurs, souvent sédentaires, exploitent des ressources qu’ils maîtrisent et qu’ils gèrent en partie. Selon cette acception, la période comprend chronologiquement les subdivisions suivantes:
Âge du bronze
Âge du fer
La Protohistoire est caractérisée parune structuration croissante de la société (modification de l’habitat, agglomération, socialisation avancée, hiérarchisation, pouvoir administratif, économie avancée, monnaie, échanges commerciaux, etc.) et par une maîtrise progressive de la métallurgie à partir de la fin du Néolithique. Elle s'intercale entre:
d'une part la Préhistoire qui la précède et concerne les populations dont lasubsistance est assurée par la prédation. Les groupes de chasseurs-cueilleurs, pêcheurs, collecteurs exploitent des ressources naturelles disponibles sans les maîtriser. La Préhistoire stricto sensu comprend alors le Paléolithique et l’Épi-paléolithique.
d'autre part l'Histoire, qui lui succède et concerne les populations de producteurs ayant adopté l'écriture mais aussi le plus souvent un pouvoircentralisé.

Âge du cuivre
L'âge du cuivre, correspond dans un sens plus restrictif et dans une acception culturelle au Chalcolithique des préhistoriens français (les préhistoriens italiens emploient quant à eux le terme Eneolitico). Il désigne souvent abusivement une improbable période intermédiaire de la Protohistoire, étape de transition entre les industries lithiques et osseusescaractéristiques du Néolithique final et l'industrie métallurgique naissante qui leur succède à l'âge du bronze. En réalité, dans les cultures du Chalcolithique, des minerais tels que l'or, l'argent et le cuivre sont exploités dans le cadre d'un artisanat secondaire, l'essentiel de la production demeurant en pierre et en os.

L'âge du cuivre en Europe occidentaleEn Europe occidentale, l'âge du cuivre...
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