Le cycle de l'eau

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  • Publié le : 22 mai 2010
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INTRODUCTION

L’eau n’est pas un liquide comme les autres, sur la Terre, elle est la seule substance qu'on trouve dans ses trois phases à l'état naturel : solide (glace, neige), liquide (eau liquide) et gazeux (vapeur d'eau). Cette eau est indispensable à la vie et elle est présente sur notre planète depuis des millions d’années dans différents réservoirs. Ces masses d’eau sont continuellementmises en mouvement : c’est le cycle de l’eau.
Pour vous expliquer ce phénomène, nous verrons d’abord les grands réservoirs d’eau sur Terre aussi bien à la surface, en profondeur ou dans l’atmosphère. Puis nous distinguerons les différentes étapes de ce cycle hydrologique et enfin nous observerons que l’équilibre de ce cycle est mis en danger par l’homme.


I. Les différents réservoirs d’eausur Terre

Volume d'eau contenu dans
les différents réservoirs
Réservoirs Volume
(106 km³) Pourcentage
du total
Océans
1370 97,25
Calottes glaciaires & glaciers
29 2,05
Eau souterraine
9,5 0,68
Lacs
0,125 0,01
Humidité des sols
0,065 0,005
Atmosphère
0,013 0,001
Fleuves et rivières 0,0017 0,0001
Biosphère
0,0006 0,00004

1. A la surface : océans, lacs, glaciers…

 L'eausalée, liquide des océans

Si la surface des océans est très vaste, leur profondeur ne l’est pas moins. Les fosses marines peuvent atteindre 11 000 mètres de profondeur alors qu’en surface, la plus haute montagne, l’Everest, culmine à 8840 mètres d’altitude. La plus grande partie des fonds marins est à plus de 3 000 mètres de profondeur. On peut donc dire que les océans concentrent presque latotalité de l’eau terrestre (97,25% de l’eau sur Terre). Celle-ci, salée, est difficilement utilisable par les hommes.

 Les glaciers

Le flux peut être stocké pour un temps sous forme de neige ou de glace. La fonte est plus ou moins importante depuis le réchauffement climatique. Dans les régions à froid intense et persistant, la neige se maintient au sol toute l’année. Son tassement naturelexpulse peu à peu l’air emprisonné entre les cristaux de glace et la transforme en névé, puis en glace. Quand le front du glacier se déverse dans un lac ou en mer, les morceaux qui s’en détachent sont appelés icebergs. L’eau contenue dans les icebergs est donc toujours de l’eau douce.

 La banquise

L’eau de mer gèle vers - 1,8 °C. La température de solidification est fonction de laconcentration en sels dissous ; plus celle-ci est forte, plus la température de solidification est basse. Le gel de la mer commence dans les baies abritées où l’épaisseur d’eau est faible, mais petit à petit, la banquise se forme, banquise collée au continent ou banquise dérivante, son épaisseur peut atteindre quelques mètres.

 L’eau douce, liquide des cours d’eau, étangs d’eau douce, marais

L’eaudouce représente un très faible pourcentage de l’eau sur Terre (0,01 %). Les eaux douces à la surface du sol constituent essentiellement les rivières et les lacs. Le débit d’un cours d’eau exprimé en m3/s dépend du ruissellement des eaux de pluie et de l’apport de la nappe souterraine qui l’alimentent. Le régime d’une rivière exprime les variations de son débit au cours de l’année. On y voit une ouplusieurs périodes de hautes eaux et de basses eaux.

2. En profondeur

Les eaux souterraines constituent une réserve non visible, moins vulnérable à la pollution, d’environ 9,5 millions de km3, soit 0,68% de l’eau présente sur Terre. Elle est alimentée dans la majeure partie des cas par l’infiltration de l’eau de pluie dans le sol puis dans le sous-sol. D’octobre à mars, la diminution del’ensoleillement et des besoins de la végétation réduisent considérablement l’évaporation et l’évapotranspiration. L’eau de pluie peut alors s’infiltrer, une fois saturé, le sol laissera passer l’eau vers la nappe. On parle alors de “ pluie efficace ”. Le sous-sol a un pouvoir de rétention variable selon les caractéristiques géologiques des roches qui le composent. La rétention est par exemple de 45...
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