Le juge et l'histoire

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PIERRE GOUROU
Lorsque Claude Lévi-Strauss fonda L’Homme en 1960, il éprouva le besoin de faire appel, au Comité de direction de ce qui allait devenir la Revue française d’anthropologie, à deux collègues, non membres de son laboratoire, appartenant à des disciplines qu’il estimait être proches de l’ethnologie, le linguiste Émile Benveniste et le géographe Pierre Gourou. « Il me paraissaitessentiel de manifester certains traits originaux de la recherche française, notamment le lien entre l’ethnologie et la géographie humaine, tel qu’il s’affirme dans la tradition de Vidal de La Blache. Les paysans du delta tonkinois, qui rendit Pierre Gourou célèbre, est un livre d’ethnologue autant que de géographe ou d’historien » (Lévi-Strauss, Éribon 1988 : 95-96).
2Pierre Gourou (1900-1999) atraversé le xxe siècle avec une œuvre d’une longévité exceptionnelle dont la liste des livres publiés, une douzaine, est aussi abondante à partir de 1970 qu’auparavant. On peut même dire, de son propre aveu, que le texte qui exprime sa pensée sous sa forme la plus achevée est Terres de bonne espérance : le monde tropical paru en 1982, donc à un âge déjà très avancé. Sa production, qui s’étend sursoixante ans de Tonkin (1931) à L’Afrique tropicale, nain ou géant agricole ? (1991), malgré son abondance, présente une très grande unité. Elle suit une même ligne avec une problématique récurrente sur les relations entre les hommes et leurs milieux naturels passant à travers le prisme de leur civilisation. Les sociétés sont abordées à travers les paysages qu’elles créent et leur capacité à occuperl’espace selon des densités de population plus ou moins grandes. P. Gourou est connu comme le géographe des pays tropicaux, mais il n’est pas seulement cela, car il a élaboré un paradigme valable pour la géographie humaine dans son ensemble.
Un géographe dans la colonisation3Pierre Gourou est né en 1900 à Tunis, dans une possession française pour laquelle il avoue ne pas avoir senti un grand attrait.Ses lectures d’enfant le portèrent très tôt à rêver à l’Extrême-Orient, à ses hautes civilisations et à ses fortes densités. Si bien qu’après un cursus universitaire normal à Lyon qui se termina en 1923 par l’agrégation d’histoire et géographie, il obtint finalement en 1927 un poste en Indochine au lycée Albert Sarraut d’Hanoi, au cœur de ce delta très densément occupé par un peuple ayant unecivilisation de type chinois. Il voulait précisément percer le secret de ces fortes densités. Il est resté une dizaine d’années dans ce delta vietnamien avec lequel il a acquis une grande familiarité. Il y a mis au point sa propre méthode de recherche qu’il suivra durant toute sa carrière.
1  À la même époque et sur le même terrain travaillait un jeune agronome, René Dumont, qui publia en 1(...)4Disposant d’une bonne documentation de base (couverture cartographique IGN au 1/25 000e, cadastre couvrant les 8 000 communes du delta, photos aériennes, statistiques démographiques convenables) et d’un bon réseau routier, il put mener ses enquêtes dans un quart des communes, choisies en fonction des problèmes particuliers qu’elles posaient. Ces conditions de travail excellentes, s’appuyantégalement sur une bibliographie déjà abondante et de bonnes relations avec l’administration coloniale, ont permis à P. Gourou de mettre au point une vue d’ensemble de son terrain en constituant un atlas : cartes au 1/250 000e du relief, des villages, des digues, de la densité de la population par commune, des industries rurales. Il porta une attention toute particulière aux maisons rurales,« véritables résumés de la civilisation vietnamienne » selon sa propre expression (Le Monde-Éditions 1990 : 113), auxquelles il consacra sa thèse secondaire Esquisse d’une étude de l’habitation annamite dans l’Annam septentrional et central (1936b). C’est donc à partir de l’interrogation de ces cartes et de nombreuses enquêtes sur le terrain qu’il construisit sa géographie du Delta1.
2  Sur la...
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