Le scandale de panama

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  • Publié le : 29 novembre 2009
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Scandale de Panama

Le XIXème siècle a été le siècle des grands travaux et des ingénieurs. Après une réussite sans précédente dans le Canal de Suez, la liaison transocéanique en Amérique était devenue la priorité de Ferdinand de Lesseps. Plus connu sous le nom de Canal du Panama, la construction de ce projet a conduit des dizaines de milliers de souscripteurs à la ruine.
Les embûches et lesdétournements :

Les premières années de construction sont très loin de correspondre aux souhaits de Ferdinand de Lesseps. Le projet retenu fut un canal à niveau, c'est à dire un canal sans aucune écluse malgré une forte dénivellation entre les deux océans. Cette opération se révéla très coûteuse en temps et en fonds. Ainsi, dès 1887, de Lesseps engloutit 1.400 millions de francs dans son projet,plus de deux fois ses estimations. En 1887, le canal n’était qu’a moitié creusé.

Ces ralentissements et ces surcoûts s'expliquèrent aussi par les maladies ; Les ouvriers étaient décimés par la fièvre jaune, et les différents accidents. La boue ralentit la progression du travail et favorisa les épidémies. Après avoir fait venir des Chinois, les Jamaïcains furent mis à contribution pourtravailler sur le canal. On nota jusqu'à 40 décès sur une seule journée.

Pour continuer à lever les capitaux nécessaires à la poursuite du projet, Ferdinand de Lesseps utilisa une partie des fonds collectés pour corrompre de nombreux parlementaires et journalistes de l'époque par le biais de Jacques de Reinach. Ainsi des journalistes qui étaient de fervents opposants au début du projet deviennent desdéfenseurs moyennant finance. 4 millions de francs de l'époque sont ainsi distribués à ceux que l'on appelle les "chèquards". Ce système de corruption, était dirigé par Cornélius Herz. D'origine juive, il sera vivement critiqué et sera l'un des rouages de la montée de l’antisémitisme en France.

Le gouvernement comprenant l'urgence du problème chargea Armand Rousseau de faire une enquête surle canal. Son rapport publié en avril 1886 fut sans appel : "la Compagnie est compromise, elle ne peut être sauvée que si on abandonne le projet d'un canal à niveau pour se contenter d'un canal à écluses".

Ferdinand de Lesseps se borna au projet de départ et multiplia les lancements d'obligations pour trouver toujours plus de financement. Mais les obligataires devinrent méfiants, et malgré lesmillions investis dans la presse, les sommes récoltées étaient de plus en plus faibles.

Devant le retard et les dépassements exorbitants du canal, Ferdinand de Lesseps se vit contraint de demander de l'aide à l'un des plus grands ingénieurs de l'époque, Gustave Eiffel. Ce dernier repensa entièrement le canal, il y intégra des écluses qui facilitèrent grandement les travaux, et en diminuèrentles coûts.

Le 9 juin 1888, la compagnie de Ferdinand de Lesseps obtint l'autorisation (sous la corruption) d'un énième emprunt. Mais le 4 février 1889, la Compagnie est déclarée en liquidation judiciaire sous le mandat de l'ancien ministre, Brunet.

Le rêve de Ferdinand de Lesseps pris fin et ruina 85.000 épargnants.

Le procès et la fin du canal de Panama :

Cette affaire, loind'être tombée dans l'oubli, fait grand bruit: le baron de Reinach est retrouvé mort, Cornelius Herz s'enfuit en Angleterre, ... Au lendemain de la découverte du corps de Reinach le 21 novembre 1892, le député nationaliste Jules Delahaye dénonce à la tribune de la Chambre les compromissions de la classe politique. Une commission d'enquête est alors créée. Le ministre de l'Intérieur, Émile Loubet,démissionne. Le ministre des Finances, Maurice Rouvier, est mis en cause.
Le procès du scandale de Panama était attendu par les actionnaires et obligataires de la société. Les plaintes extrêmement nombreuses et le travail rapide du juge ont permis au procès de s'ouvrir dès le 10 janvier 1893, après seulement 17 mois d'instruction. 3 mois plus tard, le procès se soldera par la condamnation à 5 ans...
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