Les auteurs classiques

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  • Publié le : 25 novembre 2010
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Le terme d’« économie politique classique » a été forgé par Marx. Ce dernier opposait les économistes classiques aux économistes vulgaires qui se contentent des apparences. Marx qualifie d’économistes vulgaires ceux qui attribuent au capitalisme et au libre échange une harmonie naturelle et/ou ceux qui rejettent la théorie de la valeur travail : Bentham, Malthus, Bastiat, Say.

On admetcommunément que les principaux classiques sont Adam Smith (1723-1790), Thomas Malthus (1766-1834), David Ricardo (1772-1823), Jean-Baptiste Say (1767-1832).
Idées communes aux classiques : la justification du libéralisme et de la propriété privée.
Il s’agit d’un courant plus que d’une école car les divergences entre auteurs sont nombreuses.

A) La théorie de la valeur

1) Contexte :
Naissance del’industrie, sacralisation du travail, découlant en partie de la religion protestante calviniste (Calvin croit à la prédestination, la réussite professionnelle est le moyen non pas d’acheter son salut mais de savoir si on fait partie des élus).
En montrant que le travail est le fondement de la richesse, les classiques s’opposent aux mercantilistes (richesse = métaux précieux) et aux physiocrates(richesses = agriculture).

2) La théorie objective de la valeur :
Le concept de valeur est double :
la valeur d’usage mesure l’utilité d’un objet
la valeur d’échange mesure ce que l’on peut obtenir en échange du bien considéré.
L’utilité est la condition nécessaire de la valeur mais elle n’en constitue pas sa mesure.
Parfois, il y a une grande distorsion entre les 2 :l’eau a une grandevaleur d’usage mais une faible valeur d’échange ; c’est le contraire pour l’or. La valeur d’usage ne peut pas fonder la valeur d’échange. Les classiques appellent cela le paradoxe de la valeur.
C’est la valeur d’échange qui détermine le prix des objets. Quel est alors le fondement de la valeur d’échange ? les classiques avancent 2 propositions :
la valeur d’échange d’un bien est déterminée par laquantité de travail nécessaire pour produire le bien. (cela s’applique aux biens reproductibles et non aux œuvres d’art, livres, vins exquis). Le commun dénominateur entre 2 objets différents est la quantité de travail qu’ils contiennent.
le prix de marché (fonction de l’offre et de la demande) oscille autour du prix naturel : c’est l’idée de gravitation. Le jeu de la concurrence va permettre de nepas s’écarter durablement du prix naturel.

Smith : théorie de la valeur travail commandé : la valeur d’une marchandise dépend de la quantité de travail que cette marchandise peut acheter ou commander. Exemple : chez un peuple de chasseurs, s’il faut 2 fois plus de temps pour tuer un castor qu’un daim, 1 castor vaudra 2 daims.

Ricardo : théorie de la valeur travail incorporé : la valeurd’une marchandise est fonction non seulement du travail immédiatement appliqué à sa production mais encore du travail consacré aux outils, bâtiments, matières premières, services divers qui servent à la créer. Exemple précédent : la valeur du castor et du daim se compose du temps de chasse, et ensuite du temps de travail nécessaire pour acquérir l’arme dont il se sert.

Say se démarque, il estpartisan de la théorie de la valeur utilité.

B) L’apologie du libéralisme et l’impossibilité de crise économique générale

1) Le principe de la main invisible :
Smith, Recherche sur la nature et les causes de la richesse des nations, 1776.
Le moteur de la société est l’enrichissement car l’homme riche est remarqué, envié, considéré. Chaque individu soit de préoccuper de sa propre fortunepersonnelle sans tenir compte des autres car cette poursuite incessante des richesses contribue à la prospérité de tous.
Le mécanisme impersonnel du marché va permettre d’harmoniser au mieux les intérêts individuels.
« Le producteur à la recherche de son propre intérêt, est conduit pas une main invisible à remplir une fin qui n’entre nullement dans ses intérêts ».
La recherche par chacun de son...
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