Liberalisme

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  • Publié le : 5 décembre 2010
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Libéralisme et pouvoir

Introduction

« Libéral » désignait, dans l’Antiquité, ce qui était digne d’occuper un homme libre. On parlait
ainsi, à propos des médecins ou des avocats, de tous ceux qui n’exerçaient pas de métiers manuels, de
professions libérales. Au Moyen Âge, les arts libéraux réunissent l’ensemble des disciplines
intellectuelles fondamentales (grammaire, rhétorique,dialectique, arithmétique, musique, géométrie,
astronomie) complété, à l’époque classique, par ceux dans lesquels la conception intellectuelle et
l’inspiration prédominent, tels que les beaux-arts. Enfin, dans la langue classique, un homme libéral
est indulgent, tolérant, permissif et généreux.
Si le terme « libéralisme » n’apparaît qu’en 1823 dans le Dictionnaire universel de la langue
française, lecourant de pensée qu’il désigne est un peu plus ancien. Il s’est constitué, sans vraie unité,
dans divers pays d’Europe à l’époque des Lumières. Tous les libéraux défendent en tout cas les mêmes
principes de liberté et de responsabilité individuelle. Le libéralisme repose sur l’idée que chaque être
humain possède des droits naturels, tels que la liberté de penser ou la propriété, qu’aucunpouvoir
politique, religieux ou social ne peut violer. En conséquence, les libéraux veulent limiter, au profit du
libre choix de chacun, les obligations imposées aux membres de la société par l’État ou par d’autres
formes de pouvoir.
Si l’on en croit ses critiques, nombreux dans notre pays, le libéralisme serait aujourd’hui, et
particulièrement depuis la chute du mur de Berlin, l’idéologiedominante du monde contemporain.
Souvent confondu avec la mondialisation, en partie d’ailleurs pour de bonnes raisons, ses effets sont
voués aux gémonies par des hommes politiques qui consentent parfois, avec plus ou moins
d’enthousiasme, à admettre leur qualité de libéral 1. Mais qu’est-ce exactement que la pensée libérale ?
Est-elle réellement la « pensée unique » contemporaine ?

LELIBÉRALISME, NAISSANCE ET EXPANSION D’UN COURANT DE PENSÉE

La naissance des idées libérales

Dans son sens le plus littéral, la pensée libérale est un produit de la période moderne : elle
apparaît entre le milieu du XVIIe siècle et la fin du XVIIIe siècle dans un contexte marqué par de
profonds bouleversements économiques (le développement du capitalisme), scientifiques (la naissance
dela science moderne) et politiques (apparition de l’absolutisme) 2. Alors que les sociétés européennes
ont été profondément divisées par les querelles religieuses au XVIe siècle, avec par exemple les
guerres de religion entre protestants et catholiques en France, la monarchie absolue constitue une
réponse cohérente. Pour éviter les guerres civiles engendrées par la multiplication des pouvoirsféodaux et attisées par la Réforme, le souverain concentre dans ses mains l’ensemble des pouvoirs,
impose une unité religieuse à ses sujets et met fin à cette « guerre de tous contre tous » redoutée par
Thomas Hobbes (Léviathan, 1651) qui fut, en Angleterre, un des promoteurs de ce nouveau modèle.
C’est contre ce pouvoir absolu que va se définir le courant libéral.
Pour certains historiens 3,ce que l’on définit aujourd’hui généralement comme la tradition
libérale prolongerait un mouvement d’idées perceptible depuis l’Antiquité. Après tout, la liberté
politique fut la grande affaire de la démocratie athénienne et c’est en son nom qu’à la fin de la
République romaine, Brutus assassinait son père adoptif, César. Mais la méfiance des cités grecques à
l’encontre d’un gouvernementarbitraire n’est pas de même nature que celle du libéralisme moderne.

Benjamin Constant établit ainsi une distinction nette entre la « liberté des Anciens » et celle des
« Modernes » (« De la liberté des Anciens comparée à celle des Modernes », discours prononcé en
1819). Si la première confère à chaque citoyen le pouvoir d’influer directement sur la politique à
travers des débats et des...
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