Micro-onde

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  • Publié le : 18 mars 2010
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Le four à micro-ondes, ce mode de cuisson vedette des années 1980 n’a pas pour ancêtre le four à bois du boulanger ou le four à gaz popularisé par la ménagère des années 1950. Bien au contraire ! Il plonge ces racines dans l’un des plus grands secrets militaires de la Seconde Guerre mondiale. Il est un pur produit des recherches sur... les radars !
La technologie des micro-ondes a réellementdémarré dans les années 1930, sous l’impulsion d’un groupe de chercheurs britanniques dirigés par les professeurs Boot et Randall. En 1939, ils mettent au point le " magnétron ", un appareil de grande taille capable de produire des ondes ultracourtes (sans trop comprendre pourquoi au début, le phénomène leur paraît même surprenant...). Toutefois, son intérêt dans la lutte antiaérienne favorise sondéveloppement.
Dans le cadre de l’effort de guerre, les Etats-Unis reprennent largement la technique par l’intermédiaire de la société d’armement Raytheon Corp.. De nombreuses innovations sont réalisées de manière à rendre le tube émetteur plus performant. Ces améliorations seront d’une aide précieuse pour les Alliés dans ce qui fut la bataille d’Angleterre.
Jusque là, on ne se doute pas quele magnétron va se métamorphoser en appareil culinaire... Sur ce plan, tout commence à Waltham, dans le Massachusetts. C’est dans les nouveaux hangars de la société Raytheon que l’histoire du four à micro-ondes va commencer. Une poignée d’ingénieurs conduits par Percy Spencer a pour mission d’améliorer la qualité des radars, car les premiers magnétrons sont loin de fonctionner de façon continue.Ils émettent par pulsations, ce qui bride leur efficacité. Mais ils présentent quand même un immense mérite, en cette période de privation : réchauffer les doigts engourdis par le froid du matin. Pendant qu’ils testent les nouveaux tubes sans aucune protection, certains techniciens font même chauffer leurs bouillons ou leurs casse-croûte de la mi-journée.
Au travers de ce qui devient à la foisune nécessité et un jeu, une démarche s’enclenche. L’équipe s’amuse à faire cuire des saucisses, des côtes de porc et... des œufs, qui, bien entendu, explosent. La cuisson aux micro-ondes est inventée. Le résultat est d’autant plus convaincant lorsqu’un des ingénieurs de l’équipe met au point un magnétron à effet continu.
Sa mise au point et sa commercialisation, en revanche s’avéreront autrementcorsées. Charlie Adams, président de Raytheon, ne s’y intéressera vraiment qu’une fois l’effort de guerre terminé, lorsqu’il s’agira de trouver de nouveaux débouchés. Un brevet pour la cuisson est déposé en en 1949, et un premier four diffusé en 1953, sous la marque Radarange. Mais le succès n’est pas encore acquis. Le magnétron reste un appareil lourd et très encombrant. Il nécessite un énormecircuit de refroidissement qui en fait en plus un produit coûteux (l’équivalent d’une automobile). Durant les douze premières années de son existence, ce four ne sera pas diffusé à plus de 1000 exemplaires ! La plupart sont vendus à de grands restaurants ou à des compagnies de transports. Le plus gros client est la compagnie de chemins de fer japonais.
Par ce biais, les Japonais prennentconscience du marché prometteur du produit, juste au moment où celui des surgelés décolle. Avec pour seul défi de réaliser un appareil strictement domestique, la technologie américaine du magnétron de cuisine est totalement dépassée par NJRC. Mais Toshiba et Sanyo feront encore mieux. En deux petites années, ils réaliseront un produit plus performant, coiffant sur le fil Raytheon, alliée à NJRC.{draw:rect}
Fonctionnement du four à micro-ondes
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D’un point de vue très extérieur, un four à micro-onde fonctionne comme ci-dessous :
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 Les micro-ondes sont acheminées par une antenne jusqu’à un guide d’onde qui les dirige sur un appareil appelé brasseur d’ondes (figures suivantes) dont le rôle est de répartir le rayonnement dans la cavité...
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