Montesquieu

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  • Publié le : 17 mars 2010
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Objet d’étude :
- Convaincre, persuader, délibérer : l’essai, l’apologue, le dialogue.
- Etude d’un mouvement littéraire et culturel : la philosophie des Lumières.

Texte 2 : De l’esclavage des nègres : Montesquieu,
De l’Esprit des lois, XV, 5 (1748)

Question de l’examinateur : Comment déjouer le censure quand on affirme les idéaux des Lumières si contraires au fondement de l’ancienrégime ?

Introduction
Extrait connu du non moins connu « Esprit des lois », de l’esclavage des nègres à su sans doute inspiré Voltaire pour le chapitre XIX de Candide. Pour combattre l’esclavage des nègres, Montesquieu emploi le procédé de l’ironie : il feint de parler en partisan de l’esclavage, mais les arguments qu’il apporte sont ridicules, absurdes et odieux. La thèse esclavagiste s’en trouveabsolument déconsidérée, et cette méthode indirecte se révèle donc plus efficace, qu’un plaidoyer ému en faveur des nègres. D’ailleurs, sous la froideur affectée de l’ironie, il st aisé de discerner les véritables sentiments de l’auteur : sa généreuse indignation est sensible dès le début. D’abord contenu, elle éclate à la fin du chapitre.
Pour étudier les moyens de contestation utilisés parl’essayiste, nous allons adopter le plan suivant :
1. L’essayiste dans la peau de l’esclavagiste. Le plaidoyer de l’esclavagiste sert le réquisitoire du philosophe.
2. L’art du pamphlet : le arguments des esclavagistes se réfutent aux- même.
Développement :

1. L’essayiste dans la peau de l’esclavagiste :
Pour voir plus clair identifions les thèses en présence dans la
première phrase« Si j’avais à soutenir le droit que nous avons eu de rendre les nègres esclaves, voilà ce que je dirais ».
En réalité, qui parle ? Le pronom personnel « je » renvoie à l’auteur de l’Essai « Esprit des Lois », Montesquieu. L’emploi du conditionnel (« si j’avais (…), voici ce que je dirais ») et la confusion grammaticale des deux valeurs du conditionnel présent, entre le potentiel destiné àl’adversaire et l’irréel du présent à l’intention du lecteur, met à distance la thèse de l’esclavagisme, le plaidoyer de l’esclavagiste constituera en fait le réquisitoire du philosophe contre l’esclavagisme.
L’ensemble du chapitre apparaît donc comme ironique ; il correspond exactement à la définition de l’énoncé *ironique qui est une forme d’expression consistant à feindre e’approuver les opinions d’unadversaire pour mieux montrer l’ineptie ou la cruauté de ses thèses. Arme offensive, l’ironie vise à se moquer des thèses et arguments que l’on désire réfuter. Simulant de valoriser ce discours, elle exprime en fait un jugement dévalorisant.
Cependant, si la juxtaposition des mots « droits » et « esclaves » fait éclater l’absurdité de l’abus de pouvoir dans une forme d’humour à froid qui frôlele cynisme, l’emploi du pronom personnel « nous » qui renvoie autant à Montesquieu, qu’à l’esclavagiste et aux groupes sociaux qu’ils représentent (Montesquieu fréquente à Bordeaux des armateurs mêlaient au commerce triangulaire), ainsi qu’à, la communauté des lecteurs de l’Esprit des lois, associé à l’emploi du passé composé (« avons eu ») renvoyant à une situation historique qui a toujours desconséquences sur le présent, révèlent que Montesquieu ne refuse pas toute responsabilité dans l’état de fait qu’il veut dénoncer.

Comment Montesquieu va-t-il soutenir la pseudo thèse de l’esclavagiste ?

Les arguments de l’esclavagiste peuvent être regroupés aussi :
- Arguments historiques et économique (paragraphes 2 e 3 : « Les peuples de l’Europe  (…) par des esclaves »).

- Quatrearguments d’ordre racial (paragraphes 4 à 8 : « Ceux dont il s’agit (…) d’une si grande conséquence » : il s’agit de la mise en évidence de préjugés que maintiennent la religion, l’absence de pensée relativiste approfondie, des traditions périmées et le manque de recul qu’entraîne le respect démesuré pour les civilisations antiques.

- Argument religieux (paragraphe 9 : « il est impossible...
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