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Le texte suivant est tiré de Perspectives : revue trimestrielle d’éducation comparée
(Paris, UNESCO : Bureau international d’éducation), vol. XXIII, n° 1-2, 1993, p. 277–93.
©UNESCO : Bureau international d’éducation, 2000
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JOHN DEWEY
(1859-1952)
Robert B. Westbrook
John Dewey a été le philosophe américainle plus marquant de la première moitié du
XXe siècle. Sa carrière s’est étendue sur trois générations, et sa voix s’est fait entendre au
milieu des controverses culturelles qui ont agité les États-Unis (et d’autres pays) depuis les
années 1890 jusqu’à sa mort, en 1952, à près de 93 ans. Au fil de sa longue carrière, Dewey a
élaboré une philosophie prônant l’unité entre théorie et pratique,unité dont il a donné
l’exemple dans son propre travail d’intellectuel et de militant politique. Sa pensée était ancrée
dans la conviction morale que démocratie veut dire liberté, et il a consacré sa vie à élaborer
une argumentation philosophique pour étayer cette conviction et à militer pour sa
concrétisation (Dewey, 1892, p. 8). Nulle part, l’attachement de Dewey à la démocratie et àl’intégration de la théorie à la pratique n’est plus manifeste que dans son parcours de
réformateur de l’éducation.
Alors qu’il venait de prendre ses fonctions à l’Université de Chicago, à l’automne
1894, Dewey écrivait à sa femme Alice : «Parfois je pense à arrêter d’enseigner la philosophie
directement pour l’enseigner par le biais de la pédagogie » (Dewey, 1894). Même si Dewey
n’a finalement jamaiscessé d’enseigner la philosophie, il est probable que ses vues
philosophiques ont touché plus de lecteurs par ses ouvrages destinés aux éducateurs, tels que
L’École et la société (The school and society, 1899), Comment nous pensons (How we think,
1910), Démocratie et éducation (Democracy and education, 1916) et Expérience et éducation
(Experience and education, 1938), que par les ouvragesprincipalement destinés à ses
confrères philosophes, et il a pu dire (Dewey, 1916) que Démocratie et éducation était, de
toutes ses œuvres, ce qui se rapprochait le plus d’une somme de sa doctrine philosophique. Ce
n’était pas un hasard, observa-t-il, si, comme lui-même, nombre de grands philosophes
s’étaient intéressés de très près aux problèmes d’éducation, car il existe «une relation intime etvitale entre le besoin de philosopher et la nécessité d’éduquer ». Si la philosophie était sagesse
- la vision d’une « meilleure manière de vivre » -, alors une conduite consciente de l’éducation
était la praxis du philosophe. « Si la philosophie doit être autre chose que de vaines
spéculations invérifiables, il faut qu’elle soit animée par la conviction que sa théorie de
l’expérience est unehypothèse qui ne se réalise que pour autant que l’expérience est
effectivement modelée en accord avec elle. Et cette réalisation exige que l’homme soit mis
dans des dispositions d’esprit telles qu’il désire et recherche ce type d’expérience. » Ce
modelage des dispositions peut s’effectuer par l’intermédiaire de divers agents, mais dans les
sociétés modernes l’école est l’un des plus déterminantset, à ce titre, constitue le lieu
indispensable où une philosophie se concrétise en « réalité vivante » (Dewey, 1912-1913,
p. 298, 306-307).
Les efforts déployés par Dewey pour donner vie à sa propre philosophie dans le cadre
de l’école ont soulevé des polémiques et aujourd’hui encore Dewey est au centre du débat sur
les insuffisances du système scolaire américain : bête noire desconservateurs
« fondamentalistes », il est considéré par les réformateurs qui prônent un enseignement
« centré sur l’enfant » comme un précurseur et une source d’inspiration. Dans ce débat, les2
deux camps ont tendance à faire une lecture erronée de l’œuvre de Dewey, surestimant son
influence et minimisant les idéaux démocratiques qui ont été au cœur de sa pédagogie.
L’avènement d’un pédagogue...
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