Quand les technologies convergeront dupuy

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QUAND LES TECHNOLOGIES CONVERGERONT par Jean-Pierre Dupuy

Quand les technologies du XXIe siècle convergeront, l’humanité, grâce à elles, pourra enfin atteindre un état marqué par « la paix mondiale, la prospérité universelle et la marche vers un degré supérieur de compassion et d’accomplissement ». Ces fortes paroles se trouvent dans le document officiel américain qui a lancé en juin 2002 unvaste programme interdisciplinaire, richement doté en fonds fédéraux, dénommé Converging Technologies, mais plus connu sous l’acronyme NBIC : la convergence dont il s’agit est en effet celle des Nanotechnologies, des Biotechnologies, des technologies de l’Information et des sciences Cognitives1. De ces quatre ensembles de disciplines scientifiques et techniques, c’est le premier, lesnanotechnologies, qui est censé tirer l’attelage. Cet article n’a pas pour but de présenter l’état de l’art en la matière, mais de proposer, sur la base de cet exemple privilégié, quelques réflexions sur les rapports entre science, technique et société. On peut faire remonter le projet nanotechnologique à une conférence donnée par le célèbre physicien américain Richard Feynman sous le titre There’s Plenty ofRoom at the Bottom. C’était en 1959, au California Institute of Technology, et Feynman y conjecturait qu’il serait bientôt possible d’envisager la manipulation de la matière au service des fins humaines à l’échelle de la molécule, en opérant atome par atome. Le projet d’une ingénierie à l’échelle nanométrique2 était ainsi lancé. Ces deux dernières décennies, des découvertes scientifiques et despercées technologiques prodigieuses ont vu le jour, qui semblent montrer que ce projet est aujourd’hui à la portée des scientifiques et des ingénieurs. Citons, sans souci d’exhaustivité : la mise au point du microscope à effet tunnel3 par deux physiciens du centre de recherche d’IBM à Zurich, lequel microscope permet non seulement de « voir » à l’échelle atomique, mais aussi de déplacer des atomes àvolonté (1982-1989); la découverte – qui devait lui valoir le prix Nobel en 1996 – que le chimiste américain

1. Le rapport est accessible sur la Toile à http ://www. wtec. org/ConvergingTechnologies/ 2. Rappelons que « nano » signifie 10-9. Un nanomètre est un milliardième de mètre, soit encore un millionième de millimètre. Un brin d’ADN fait quelques nanomètres de long; un atome de siliciumest à l’échelle de quelques dixièmes de nanomètre. 3. Scanning Tunnelling Microscope (STM). L’« effet tunnel » est un effet quantique en vertu duquel des électrons traversent le vide qui sépare d’une surface à observer la pointe de platine ou de tungstène du microscope – ce qui serait inconcevable en physique classique.

QUAND LES TECHNOLOGIES CONVERGERONT

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Richard Smalley4 fit desfullerènes5, structures composées d’atomes de carbone disposés en treillis sur une sphère de la taille du nanomètre, structures qui à leur tour se composent pour donner des nanotubes de carbone, sortes d’éléments d’échafaudage qui permettent d’envisager de construire à l’échelle nanométrique des matériaux extrêmement résistants, légers et bon marché; les premières réalisations en computation quantique,laquelle pourrait révolutionner la puissance de calcul des ordinateurs en jouant, contrairement aux circuits électroniques actuels, sur le principe quantique de superposition des états (2002); la découverte qu’il est possible d’enrichir l’alphabet du code génétique de nouvelles bases, ce qui permet à la machinerie cellulaire productrice d’amino-acides de fabriquer des protéines que la nature àelle seule n’aurait jamais pu produire (2002)… Le principal argument en faveur des nanotechnologies – qui explique que, s’il est conceptuellement, physiquement, industriellement et économiquement viable, leur développement paraît inéluctable – est que ces nouvelles techniques se présentent comme les seules qui puissent résoudre, en les contournant, les difficultés immenses qui se trouvent sur la...
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