Quelles ont été les causes et les conditions des grands voyages d'exploration au 15eme siècle ?

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  • Publié le : 20 novembre 2011
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Quelles ont été les causes et les conditions des grands voyages d'exploration au 15eme siècle ?
Avant de déterminer les causes et les conditions des grands voyages d’exploration, il est intéressant de savoir ce que l’on entend par « grands voyages d’exploration ». On entend donc par cette expression, les découvertes maritimes effectuées au XV et XVIème siècle. Elles ont eu des précurseurs commeMarco Polo, puis des continuateurs du XVII et XIXème siècle : les explorateurs. La découverte des nouvelles terres a mené les Européens à la conquête et à la fondation d’empires coloniaux.
I) Les causes des grandes découvertes
Les causes des explorations européennes au XVème siècle sont multiples. Mais ces voyages rappelons-le ont pu être réalisé grâce à de nombreux progrès techniques denavigation. Les Portugais, puis les Espagnols, et ensuite les Français et les Anglais, sont les acteurs de ce mouvement qui bouleversa l'histoire des peuples « découvreurs » et des peuples « découverts ».
A) Des raisons religieuses
Les Portugais, libérés depuis le milieu du XIIE siècle de l'emprise musulmane, sont en guerre contre les Marocains musulmans. L'idée est de découvrir les limites sud duMaroc pour prendre les Marocains à revers. Les Portugais pensaient pouvoir bénéficier alors de l'aide d'un prince chrétien régnant en Éthiopie, le Prêtre Jean (à l'époque, la géographie de l'Afrique était en grande partie inconnue des Européens). Il faut alors pour cela longer les côtes occidentales de l'Afrique.
B) Des raisons économiques
Les goûts de luxe des riches Européens nécessitent desimportations de produits asiatiques : soie, épices, pierres précieuses, originaires d'Inde et d'Extrême-Orient. Ces importations sont contrôlées par les marchands musulmans (du Liban et de la Syrie) et les égyptiens qui les acheminent vers les côtes méditerranéennes. Là, des marchands italiens (Vénitiens surtout) viennent les acheter pour les revendre ensuite en Europe. Portugais et Espagnolsimaginent alors de concurrencer ces circuits traditionnels en découvrant une nouvelle route maritime vers l'Orient.
Par ailleurs, l'épuisement des mines européennes d'or et d'argent provoque une insuffisance de monnaie métallique. Mais les besoins monétaires sont considérables avec le développement du commerce et de l'industrie, le financement de la guerre de Cent Ans... Trouver un nouvelapprovisionnement en métaux précieux devient indispensable.
C) Des raisons intellectuelles
L'or existe en Afrique soudanaise, mais le trafic est contrôlé par les caravaniers sahariens musulmans. L'accès direct aux mines d'or africaines ne peut se faire que par la voie maritime. Il est donc primordial à ce moment-là de mieux connaitre la Terre et de vérifier certaines hypothèses géographiques (enparticulier, la distance maritime entre l'Europe et l'Orient par la voie maritime par l'ouest).
D) Des raisons politiques
Politiquement, les fins de la guerre de cent ans et de la Reconquista, ont permis de libérer des forces qui peuvent être mises au service de l’aventure maritime. C’est ainsi que grâce à cette main d’œuvre, bon nombres de voyages ont pu être effectués.
II) Les conditions des grandesdécouvertes

A) Une meilleure connaissance de la Terre
Au cours du XVe siècle, les marins européens (Italiens, Portugais, Majorquins, Français) ont une meilleure connaissance de la Terre. La sphéricité de la planète est désormais admise. Mais ses dimensions sont sous-estimées et la taille de l'Asie est exagérée (une idée très répandue situe le Japon et la Chine à l'emplacement des États-Unisactuels), donc le trajet Europe-Asie par l'océan Atlantique devait être court. Bien sûr, l'existence de l'Amérique est inconnue. Par contre, beaucoup pensent désormais que les océans et les mers sont très étendus (les deux-tiers de la surface terrestre) et communiquent entre eux.
Les conditions de navigation dans l'océan Atlantique sont de mieux en mieux connues après les nombreuses expéditions...
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