Seneque

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Sénèque, lettres à Lucilius, 7, § 1-6, commentaire
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1/ Force et faiblesse du sage
Dans cette lettre, Sénèque remarque l’influence néfaste de la conscience
collective sur celui qui aspire àla sagesse.
Au début de sa lettre, il conseille à Lucilius d’éviter la foule (turbam). Or,
le mot turba dénote aussi le désordre, la confusion, le trouble (cf turbatur l. 4).
Comme un artiste, celuiqui aspire à la sagesse s’efforce de se construire une âme
harmonieuse, belle, équilibrée (composui, l.4). Mais l’influence de la foule vient
déranger cette belle construction. Le travaild’amélioration de soi est donc à
recommencer continuellement.
Sénèque emploie aussi une autre image l. 4-7 : celui qui n’a pas atteint la
sagesse est comme quelqu’un qui se remet d’une longue maladie : un rienpeut
l’affaiblir. Cela implique qu’il faut renforcer l’âme en y incorporant de la raison,
des vertus. Or l’influence des spectacles, dénoncée à partir de la l. 10, s’oppose à ce
projet : ilspermettent en effet aux vices de s’insinuer dans l’âme (vitia
subrepunt) alors qu’il faudrait y mettre des qualités morales (modération,
courage, patience, sincérité, etc, voir lettres 3 et 4).
Tant quenotre âme est faible (tener), il faut donc la protéger de l’influence
pernicieuse de la foule. Pour convaincre Lucilius de cette nécessité vitale, Sénèque
prend l’exemple de sages célèbres, au § 6: Socrate, le stoïcien Caton d’Utique,
Lélius, dit « le Sage » (Laelius Sapiens, ami de Scipion l’Africain) auraient pu euxmêmes
se laisser contaminer (excutere morem suum) par l’influencepernicieuse
de l’atmosphère dégénérée de la fin du règne de Néron .
2/L’horreur des spectacles du cirque
Sous l’Empire, ces spectacles (circenses) étaient le loisir principal des
Romains, qui profitaientdes nombreux jours fériés (plus de 150 jours par an !)
pour y assister.
Au siècle précédent, Cicéron dans ses Tusculanes soulignait encore le
courage des gladiateurs. Mais au début de l’Empire,...
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