Sur l'entrepreneur

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De l’entrepreneur au groupe Jalons pour une histoire de l’analyse économique de l’entreprise Par Alain ALCOUFFE

n° 171 * Juillet 1987 PLAN I - Aux origines du concept d’entrepreneur II - Les premiers développements de l’analyse de l’entrepreneur III - Rudolf Hilferding et l’analyse marxiste de la concentration * La 2ème et la 3ème partie de ce cahier doivent paraître dans le Traitéd’économie industrielle, éditions Economica, 1987. Le chapitre I de ce Traité contiendra une bibliographie sur l’histoire de l’économie industrielle.

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I) Aux origines du concept d’entrepreneur*

J. A. Schumpeter crédite R. Cantillon du premier usage du terme « entrepreneur ». Il écrit en effet : « Cantillon was, so far as I know, the first to use the term entrepreneur”1. Malgré la compétence enla matière de cette autorité, il faut admettre qu’elle est ici prise en défaut et que l’usage du terme entrepreneur était beaucoup plus ancien comme on peut en juger en consultant des auteurs cités par Schumpeter lui-même. Mais avant de procéder à cet examen, nous relèverons tout d’abord que l’usage du terme au milieu du XVIIIe siècle n’est pas isolé, ce n’est en aucune façon un néologisme deCantillon et pour s’en convaincre il suffit d’ouvrir l’Encyclopédie ou dictionnaire raisonné des sciences, des arts et des métiers de Diderot et d’Alembert. On y trouve un article ‘entrepreneur’ ainsi rédigé: “il se dit en général de celui qui se charge d’un ouvrage; on dit un entrepreneur de manufacture, un entrepreneur de bâtiment pour un manufacturier, un maçon.” Cet article se trouve dans le tome 5paru en 1755 donc la même année que l’Essai de Cantillon, on ne peut pour autant attribuer à Cantillon une quelconque influence car la définition de l’Encyclopédie reprend tout simplement celle du Dictionnaire universel de commerce, d’histoire naturelle, d’arts et de métier, “ouvrage posthume de Jacques Savary des Bruslons, continué et donné au public par Philémon-Louis Savary’, dont la 1èreédition est de 17232. On y
décembre 1986; Université des sciences sociales de Toulouse J.A. Schumpeter, History of Economic Analysis, Londres, 1954, Allen and Unwin, p. 555. Schumpeter cite, par ailleurs, des auteurs antérieurs utilisant le terme d’entrepreneur. Schumpeter connaissait admirablement bien les économistes français aussi nous voyons là simplement une imprécision de sa part, liée àl’inachèvement de son œuvre. 2 J. Savary des Bruslons, (1657-1716) et P.-L. Savary (1654-1727). Le dictionnaire fut d’abord rédigé pour les besoins professionnels de J. Savary des Bruslons qui était inspecteur général de la Douane à Paris puis, il fut étendu à l’ensemble des matières commerciales. L’ouvrage a eu de
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lit en effet: ‘Entrepreneur: celui qui entreprend un ouvrage. On dit: unentrepreneur de manufactures; un entrepreneur de bâtiment; pour dire un manufacturier, un maitre-maçon.” Mais on ne peut pas davantage créditer Jacques Savary des Bruslons dont l’ouvrage avait circulé quelques temps avant son impression de la paternité de ce terme dans son acception économique que R. Cantillon. En effet Boisguilbert l’utilisait déjà: Tout le commerce de la terre, tant en gros qu’endétail, et même l’agriculture, ne se gouverne que par l’intérêt des entrepreneurs qui n’ont jamais songé ni à rendre service ni à obliger ceux avec qui iles contractent’3. En outre, l’usage du terme était déjà assez répandu pour figurer dans les dictionnaires. Ainsi en consultant le Dictionnaire de Furetière paru en 1690, on trouve: “entrepreneur: celui qui entreprend, il se dit premièrement desarchitectes qui entreprennent les bâtiments à forfait. L’entrepreneur de la jonction des mers s’y est enrichi On le dit aussi des autres marchés à prix fait. On a traité avec un entrepreneur pour fournir l’armée de vivres, de munitions. “4 La difficulté pour dater un terme comme celui d’entrepreneur et plus encore pour les termes qui lui sont rattachés entreprise et entreprendre consiste à...
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