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  • Publié le: 6 octobre 2010
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Les Celtes constituent une civilisation protohistorique[1] de peuples indo-européens, plus précisément de langues celtiques, présents dans la quasi-totalité de l’Europe. L’apogée de l’expansion celte est entre le VIIIe siècle av. J.-C. jusqu'au IIIe siècle, en passant par la civilisation laténienne au Ve siècle avant notre ère[2]. Une succession de conquêtes et de migrations les mènent jusqu’enGalatie, en Asie mineure.
Les Celtes possèdent une culture riche qui s’épanouit pendant l’Âge du fer. L’art celte tend vers une abstraction, aujourd'hui appréciée. La culture celte survit jusqu'au Moyen Âge en Irlande, avant de disparaître avec l'évangélisation de l'île par saint Patrick au Ve siècle. Ne connaissant pas d'unité politique, les Celtes forment des tribus indépendantes les unes desautres. La société celtique possède néanmoins des lois, des coutumes, une religion celtique et des rites qui les rapprochent. On les connaît essentiellement à travers les textes antiques grecs et romains, en particulier grâce au Commentaires sur la Guerre des Gaules de Jules César. Les textes médiévaux des clercs gallois et irlandais nous ont transmis une abondante littérature, traitant de lamythologie celtique, des vertus royales et des faits héroïques.
C'est probablement leur incapacité à s'unir et à fonder des entités politiques plus vastes que la cité ou la confédération de peuples qui les a perdus : il semble qu'à l'instar des Grecs archaïques, les Celtes aient eu horreur du centralisme et n'aient connu que des alliances temporaires, fondées sur le clientélisme. La civilisationceltique disparaît par acculturation après les conquêtes romaines puis leur soumission à l'Empire romain au Ier siècle avant notre ère, hormis dans les îles britanniques et particulièrement en Pays de Galles, en Écosse et en Irlande.

Selon Hérodote, les Celtes habitent les régions qui vont des Colonnes d'Hercule jusqu'au Danube au milieu du Ve siècle av. J.-C., c'est-à-dire de la péninsuleibérique à la Roumanie en passant par la France, le nord de l'Italie, l'Allemagne, la Bohême, la Slovaquie, l'Autriche où la présence de populations à caractère celtique est attestée, et la Hongrie.
Diodore de Sicile et Strabon laissent penser que le coeur celtique se trouvait dans le sud de la France. Le premier nous dit que les Gaulois vivaient au nord des Celtes, alors que les Romains considéraientles Celtes comme étant également des Gaulois. Avant les découvertes de Hallstatt et de La Tène, il était généralement admis que la France du sud était le centre celtique (Encyclopédie Britannica éd. 1813). L'historien grec Éphore de Cymé, écrivant au quatrième siècle av. J.-C, croyait que les Celtes étaient venus des îles de la bouche du Rhin et auraient été "repoussés de leurs maisons par lafréquence des guerres et des violentes crues de la mer".
À la fin du IVe siècle av. J.-C., les Grecs se heurtent aux Galates. En -310, des Celtes menés, entre autres, par Molistomos, traversent les Balkans et gagnent l'Asie mineure près de Byzance. Ils sont défaits et intégrés à l’empire romain en -187[3].
Jules César mentionne ainsi les Celtes :
« La Gaule se divise en trois parts, l’une habitéepar les Belges, une autres par les Aquitains et la troisième par ceux qui se nomment dans leur propre langue Celtes et dans la nôtre Gaulois. »
— Jules César, Commentaires sur la Guerre des Gaules
« Gallia est omnis divisa in partes tres, quarum unam incolunt Belgae, aliam Aquitani, tertiam qui ipsorum lingua Celtae, nostra Galli appellantur. »
Parmi les autres historiens antiques,contemporains des Celtes et qui relatent leur histoire ou celle des conflits avec les nations grecque ou latine, mentionnons : Diodore de Sicile (Bibliothèque historique), Strabon (Géographie), Pomponius Mela (De Chorographia), Lucain (La Pharsale) ou Pline l'Ancien (Histoire naturelle). Ces témoignages donnent souvent une image négative des peuples celtes, compte tenu des relations belliqueuses qu’ils...
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