Zola, l'argent

Pages: 37 (9123 mots) Publié le: 13 février 2011
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Zola, l'argent, la littérature… Conférence prononcée aux lycées Chateaubriand de Rennes, Montaigne et Gustave Eiffel de Bordeaux.

Mise en ligne le 13 janvier 2010.

© : François-Marie Mourad.

François-Marie Mourad, professeur agrégé des Lettres, docteur en Littérature et civilisation françaises, est professeur en classes préparatoires littéraires aulycée Montaigne de Bordeaux.
Il est l'auteur de nombreux articles, d'éditions et d'ouvrages, notamment sur Zola.

Zola, l'argent, la littérature…

« L'argent a créé les lettres modernes[1]. »

Aborder Zola par la question de l'argent est inévitable, parce que sa vie et son œuvre sont singulièrement influencées par l'argent. Mais c'est épineux parce qu'on peut parler à ce propos d'un véritableenchevêtrement de problématiques. Quel angle adopter : biographique, psychologique, économique, socio-historique, littéraire, symbolique, voire mythologique… ? Le titre que j'ai choisi, Zola, l'argent, la littérature… se tient prudemment à la lisière de ces cheminements possibles. Mais enfin il faut tout de même s'engager, choisir. Je vous propose donc un itinéraire en deux étapes, dont le filrouge sera la référence attendue au roman L'Argent[2], que Zola publie en 1891.
Dans un premier temps nous nous intéresserons à la place de l'argent dans la vie et la carrière de Zola. Quel type de rapports l'homme et l'écrivain ont-ils entretenus avec l'argent ? On verra que Zola, à la lumière de son expérience personnelle, a été conduit à promouvoir le rôle de l'argent dans la littérature enl'incluant dans une éthique libérale qui fait la part belle à la valeur travail. Dans un deuxième temps, nous examinerons la place de l'argent dans le roman du même nom et dans la fiction. L'argent, cette fois, renvoie, et c'est là le problème, non plus au travail mais au plaisir, au désir, à l'imaginaire… Ce découplage de l'argent et de la réalité entraîne des excès en tout genre et provoque lacatastrophe financière. C'est ce que cherche à nous dire le romancier, mais son propos n'est pas simple : il ne se limite pas à une leçon morale ou à l'actualisation d'un thème déjà abordé par Balzac. Zola va plus loin, il approfondit la contradiction en faisant de l'argent une métaphore et un symbole inquiétants de la vie elle-même, plus exactement d'un impérieux désir de vivre, tendu vers l'absolu,mais conflictuel dans son essence, parce qu'il est à la fois destructeur et créateur. Dans le dix-huitième roman des Rougon-Macquart, Zola a ainsi écrit l'épopée naturaliste de l'argent-roi, « adoré plus haut que les vains scrupules humains, dans l'infini de sa puissance » (ch. VII).
1 - Zola et l'argent

A. Zola en homo novus
Commençons par le commencement.
La vie de la famille Zola a d'abordété une lutte épique, tragique et pathétique pour trouver de l'argent. D'origine extrêmement modeste du côté de la mère, cette famille restreinte était sur le point de s'élever très haut socialement grâce au père d'Émile, l'ingénieur François Zola. Né à Venise, docteur en mathématiques, spécialiste de géodésie, il devient un brillant ingénieur civil et un adepte des grands travaux, commel'ingénieur Hamelin qui est son lointain avatar littéraire. Il faut insister ici sur la stature romanesque et le destin brisé de ce père qui meurt brutalement en 1847 sur le chantier de ce qui allait être son grand œuvre : le canal destiné à alimenter en eau potable la ville d'Aix-en-Provence. À sa mort, il laisse une jeune veuve désemparée et naïve de 27 ans et un orphelin de 7 ans, le futur grandécrivain. Le financement du canal Zola était loin d'être assuré et, à la disparition de l'ingénieur, la situation de la famille se dégrade subitement. Je n'entre pas dans les détails, mais il importe de savoir que, très jeune, Zola a eu à connaître, même indirectement, les menées des spéculateurs, les abus de pouvoir, les procès et les dettes dans lesquels sa mère a été entraînée pour défendre à la...
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