L'oeil bionique

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  • Publié le : 21 novembre 2010
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Développé par la société californienne Second Sight, l’Argus II associe 60 électrodes à une caméra fixée sur une paire de lunettes. Le système repose sur une caractéristique particulière de l’œil «en panne » : chez les patients atteints d’une dégénérescence maculaire liée à l’âge (la DMLA, qui conduit à la cécité dans 20% des cas) ou de rétinite pigmentaire (cette maladie génétique est lapremière cause de cécité chez les personnes d’âge intermédiaire), les cellules photoréceptrices de l’œil ne fonctionnent plus. En revanche, leurs connexions avec le nerf optique, qui transmet l’informationvisuelle au cerveau, restent opérationnelles.

Le principe de l’Argus II est donc de substituer à ces cellules défaillantes des électrodes reliées à une caméra qui capte la lumière.

Fixée à unepaire de lunettes, la caméra (1) transmet l’image à un processeur(2) collé à la boîte crânienne qui traite l’information et la transmet par ondes radio aux électrodes. Celles-ci stimulent le nerfoptique qui transmet l’information au cerveau. Le patient voit à nouveau !

Pour l’instant, les images transmises sont de très mauvaise résolution : Argus II ne possède « que » 60 électrodes. L’image quele patient voit correspond à une image en noir et blanc de 60 pixels. Mais les chercheurs travaillent d’ores et déjà sur un modèle à 200 électrodes et espèrent un jour pouvoir suffisammentminiaturiser le système pour créer un dispositif constitué d’un millier d’électrodes.

S’il est difficile d’imaginer que le dispositif puisse un jour atteindre plusieurs millions de récepteurs et ainsitransmettre la même image que celle d’un « œil biologique », ces travaux ont déjà permis à certains de recouvrer la vue.

Malheureusement, seuls les aveugles dont les cellules photoréceptrices sontatteintes peuvent pour l’instant espérer retrouver la vue. Il est en effet beaucoup plus difficile d’imaginer un aveugle de naissance réussir à voir : son nerf optique n’a jamais été stimulé et le cerveau...
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