Littérature

Pages: 12 (2788 mots) Publié le: 25 avril 2010
'Les lettres Persanes'. Montesquieu. Analyse du roman par lettres

Introduction

Au XVIIIe siècle, le roman est un genre encore mal défini et peu considéré des théoriciens littéraires, en dépit d'un succès croissant auprès du public. Des genres annexes voient donc le jour, qui tentent de contourner les reproches formulés au roman, en particulier son manque de vraisemblance. Parmi ceux-ci sedéveloppe notamment le roman par lettres. Il ne s'agit plus d'un récit confié à un narrateur unique, mais d'une correspondance qui peut être polyphonique. L'auteur s'y prétend simple éditeur et tente de dissimuler la fiction derrière la véracité revendiquée des lettres retranscrites, plongeant le lecteur dans l'univers privé de l'échange épistolaire. Selon un critique moderne, « dans le roman parlettres – comme au théâtre – les personnages disent leur vie en même temps qu'ils la vivent ; le lecteur est rendu contemporain du moment de l'action ». Le lecteur de roman par lettres serait donc transporté dans le temps du récit, au cœur même des événements racontés par les personnages. Doit-on alors considérer que lire un roman épistolaire confère à son lecteur un statut spécifique ? Nousdiscuterons cette affirmation afin d'apporter des éléments de réponse à ce problème en nous basant sur l'œuvre de Montesquieu, Les Lettres persanes, ouvrage majeur de la littérature épistolaire. Nous nous intéresserons d'abord aux rapprochements entre lecteur et personnages que permet le roman par lettres. Nous nous interrogerons ensuite sur la portée exacte de ce rapprochement, pour tenter d'en déduirel'originalité du statut du lecteur de roman épistolaire.

I.

Le roman épistolaire crée nombre de rapprochements entre le lecteur et les personnages, à différents niveaux. Il opère tout d'abord un rapprochement temporel qui découle de la nature même de la lettre : cette forme d'écrit suppose un retour sur des événements récents, faisant partie de l'actualité des personnages. A l'opposé duroman-mémoire ou du roman historique dans lesquels un narrateur va revenir sur des faits plus ou moins éloignés dans le temps, la lettre permet aux personnages de raconter telle ou telle péripétie immédiatement après qu'elle est survenue. La situation d'énonciation qu'établit la lettre permet donc d'évoquer des événements très proches du présent des personnages, ce qui rapproche effectivement lelecteur du « moment de l'action ». L'utilisation du présent de narration illustre bien cet aspect du roman par lettres, comme à la lettre XXVII des Lettres persanes où Usbek écrit à Nessir : « Nous sommes à présent à Paris, cette superbe rivale de la ville du soleil ». En décrivant ainsi son présent et les conditions de production de sa lettre, Usbek établit une situation d'énonciation contemporaine àsa propre situation, par opposition à une narration ultérieure. On peut par exemple imaginer Usbek de retour en Perse, racontant son séjour à Paris à une assemblée d'auditeurs. Dans ce cas, le lecteur serait assimilé à un membre virtuel de cette assemblée et donc placé dans un contexte d'énonciation plus éloigné temporellement du récit.

Ensuite, le but même de la lettre lui confère un rapportétroit avec le présent de celui qui la rédige. En effet, la lettre est motivée par l'absence du destinataire : elle permet de raconter un fait ou d'exprimer un sentiment au moment où il survient, sans attendre de se trouver en présence physique de l'interlocuteur. Ainsi, lorsque Usbek s'interroge sur la pureté et l'impureté des choses (lettres XVI et XVII), les lettres qu'il envoie à Méhémet-Ali luipermettent de formuler cette interrogation au moment où il la ressent, plutôt que d'attendre son retour en Perse pour en discuter directement avec le Mollak. En ce sens, on peut effectivement considérer que le roman épistolaire autorise une certaine simultanéité entre le quotidien des personnages et le récit de ce quotidien, ce qui rejoint l'affirmation que dans le roman par lettres, « les...
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