L'année 1917

Pages: 6 (1492 mots) Publié le: 18 mars 2010
Après les tentatives de percées de 1915, les offensives de masse, Verdun, la Somme, n'ont permis ni de revenir à la guerre de mouvement, ni d'épuiser l'adversaire.
Sur une carte d'Europe, la situation semble favoriser les puissances centrales qui peuvent exploiter les économies de leurs conquêtes de Belgique, de France et des Balkans tout en soutenant la lutte sur plusieurs fronts grâce à leurposition regroupée et à leur supériorité militaire.
Sur mer l'Entente domine, ce qui lui permet de soutenir son effort de guerre, de développer son industrie et de fermer les ports allemands au grand commerce.
Système de palan pour bombes de 100 ou 200 kg
Système de palan pour bombes de 100 ou 200 kg. Source : SHD/Air
Après la "saignée" de la bataille de Verdun, les haut-commandements allemandet français sont renouvelés : Ludendorff (le second de Hindenburg) et Nivelle.
Côté allemand, il s'agit de stabiliser le front de l'Ouest pour l'année à venir en se repliant sur la ligne de défense "Hindenburg", à 50 km environ de la ligne des combats. Ce retranchement doit permettre d'économiser des forces et de dégager les réserves nécessaires à des futures offensives sur les fronts pluspénétrables d'Italie et de Russie, alors que l'offensive principale serait conduite contre le ravitaillement des Alliés par la flotte sous-marine, engagée dans une campagne de destruction de toutes les marines marchandes.
Dans le camp français, Nivelle succède à Joffre. Héros de Verdun, il est persuadé que sa méthode d'assaut appuyée par un barrage roulant d'artillerie est au point, espère convaincre lesAnglais de s'associer à l'entreprise en lançant leur propre offensive, et entraîner dans l'entreprise les Italiens et les Russes.
La guerre sous-marine à outrance est déclarée le 1er février 1917. Le seuil critique des 800000 tonnes de navires coulés par mois est franchi au mois d'avril. Une véritable psychose gagne les populations civiles des côtières et fluviales, des submersibles sontsignalés dans la Tamise, à Marseille, etc. Le "U-Boot" (Unterwasser-Boot, "sous-marin") est une arme redoutable à cette époque où les techniques de lutte anti-sous-marine restent à inventer. L'adoption du système des convois est une défense utile, mais seule l'apparition des premiers appareils de détection par le son et l'amélioration des grenades sous-marines permettront de lutter à armes égales avec lessubmersibles.
En quelques mois, pourtant, la guerre sous-marine a trouvé ses limites. D'abord par la faiblesse de la flotte sous-marine elle-même, 128 unités soumises à une usure rapide après quelques croisières. Mais surtout parce qu'elle porte la responsabilité de l'entrée en guerre des États-Unis, le 6 avril. Si ceux-ci ne peuvent pas encore intervenir en Europe, l'U.S. Navy opèreimmédiatement dans l'Atlantique. Rapidement, l'énorme programme d'armement lancé par le président Wilson quadruple le tonnage de la marine marchande américaine. Dès lors, les pertes qui paraissaient critiques au mois d'avril deviennent acceptables au cours de l'année. La victoire sur le terrain économique échappe à l'Allemagne.
L'offensive Nivelle, qui devait être celle de la victoire, commence le 16 avrilsur un front de 50 km entre Reims et Soissons. Entraînant trois armées et les premiers chars français elle doit pourtant s'arrêter cinq jours après, sur le Chemin des Dames. Le fameux "barrage roulant" se synchronise mal avec la lente avance de l'infanterie, les chars ne sont pas mécaniquement au point, et les Allemands s'attendaient à l'offensive : 130 000 hommes sont tombés, pour un gainnégligeable. Cet effroyable échec contraint Nivelle à céder la place au général Pétain, lequel se fixe pour premier objectif de rétablir le moral d'une armée épuisée n'ayant plus confiance en ses chefs. Les mutineries se répandent, d'unité en unité, pour exiger la fin des offensives sanglantes. En limitant le nombre des exécutions, 49 fusillés, et en améliorant les conditions de vie de la troupe...
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