Cour sur le sida

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  • Publié le : 19 avril 2011
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Le sida, une maladie du système immunitaire

Les organismes sont en permanence exposés aux agressions de multiples agents infectieux – virus, bactéries, champignons et parasites animaux – mais le système immunitaire permet en général de les éliminer. En outre, les vaccins augmentent son efficacité en le stimulant artificiellement.
Cependant, l'exemple du virus de l'immunodéficiencehumaine (VIH) montre que le système immunitaire n'est pas infaillible puisque ce virus est responsable du syndrome d'immunodéficience acquise (SIDA ou sida), une maladie mortelle pour laquelle il n'existe encore aucun vaccin efficace.
1. Qu'est-ce qu'un virus ?
• Un virus est un parasite intracellulaire obligatoire. Il est formé d'un acide nucléique (ADN ou ARN), entouré d'une enveloppe protéique et parfoisd'une membrane plasmique provenant de la cellule hôte. Tous les virus sont de très petite taille, de quelques nm pour les plus petits à 200 nm environ, pour les plus grands.
• Dépourvus d'organites et de métabolisme, les virus ne sont pas considérés comme des êtres vivants : ce sont des acaryotes. Ils ne peuvent donc pas se multiplier par eux-mêmes et détournent à leur profit le fonctionnementde la cellule hôte. Leur information génétique est transcrite puis traduite en protéines virales par la cellule infectée. En s'assemblant, ces protéines donnent naissance à des particules virales, les virions, qui peuvent infecter de nouvelles cellules.
• De nombreux virus sont à l'origine de maladies humaines, souvent épidémiques. Ainsi, à la fin du vingtième siècle, plus de 33 millions d'êtreshumains dans le monde, dont plus de 95 % vivant dans des pays en voie de développement, étaient porteurs du VIH, et plus de 16 millions de personnes étaient décédées du sida depuis le début de l'épidémie. En France, plus de 50 000 cas de sida ont été déclarés dans la même période et entre 21 000 et 23 000 personnes vivent aujourd'hui avec l'infection.
2. Quelles sont les caractéristiques du VIH ?• Le VIH (Virus de l'immunodéficience humaine) est un rétrovirus, c'est-à-dire un virus dont l'acide nucléique est un ARN. Les virions du VIH ont une forme sphérique dont le diamètre mesure environ 100 nm. Chaque virion comporte deux molécules d'ARN identiques qui portent l'information génétique du virus, des enzymes nécessaires à l'expression de cette information (transcriptase inverse,protéase, intégrase) et diverses protéines de structure qui constituent la capside (contenant l'ARN et la transcriptase inverse) et la matrice qui l'entoure.
• La matrice est enveloppée par une membrane plasmique provenant de la cellule hôte et dans laquelle sont ancrées des protéines gp120. C'est l'adhésion de ces protéines aux cellules cibles, comme les lymphocytes T4, qui permet la pénétration duvirus.
3. Comment le VIH se multiplie-t-il ?
• Le VIH peut pénétrer dans les cellules cibles lorsqu'il se lie par sa protéine de surface gp120 au récepteur CD4, une protéine membranaire notamment présente à la surface des lymphocytes T4, des monocytes et des macrophages. Cependant, l'action d'autres protéines est requise pour que l'enveloppe virale puisse fusionner avec la membrane plasmique de lacellule et que le virus puisse entrer. L'ARN du VIH, libéré dans le cytoplasme, est rétrotranscrit en ADN par l'enzyme virale nommée transcriptase inverse. Le transcrit passe ensuite dans le noyau où il s'intègre à l'ADN de la cellule hôte sous l'action de l'enzyme virale appelée intégrase. Il peut dès lors rester intégré pendant plusieurs années dans l'ADN hôte sous forme de provirus.
•L'activation de la transcription des gènes viraux est souvent liée à l'état d'activation de la cellule hôte. Les ARN messagers viraux passent alors dans le cytoplasme où la traduction en protéines virales se réalise aux dépens de la machinerie de protéosynthèse de la cellule hôte (ribosomes, ARNt, enzymes, etc.). La protéase du virus clive ensuite les protéines néoformées. Les protéines s'assemblent...
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