Socrate et la mort

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Cours intégral sur l'Apologie de Socrate, de Platon (VI)
Cours n°6 : Socrate et la mort
Dès qu'il entre dans le prétoire, Socrate sait qu’il s’agit d’une cause perdue. Pour que ses juges l'acquittent, il faudrait qu'ils fussent philosophes avant que citoyens. Même s'il déployait un torrent d'éloquence, Socrate ne pourrait pas échapper à la condamnation - d'où ce premier discours, cettepremière plaidoirie "non-coupable" assez maladroite, au déroulement peu clair, et aux arguments d'une efficacité contestable. Cependant, Socrate pourrait peut-être échapper à la peine capitale. Plusieurs commentateurs inclinent à penser qu'Anytos, Mélétos et Lycon ne voulaient pas la mort de Socrate, mais peut-être seulement son exil. Sur ce point, le moins qu'on puisse dire est que Socrate prendtout le monde à contre-pied. (Ci-dessous, Bartolomeo Vanzetti à gauche et Niccola Sacco à droite.)


I. La doctrine sur la mort


1) L'arrogance de Socrate envers ses juges

Il faut relire les deux premiers discours (17a-38b) pour apprécier le changement de ton qui s'opère. Même si, au cours de la première plaidoirie, Socrate parle de manière parfois arrogante, au moins plaide-t-il noncoupable et tente-t-il en effet de se défendre ; alors que, dès les premiers mots de la deuxième plaidoirie, une ironie d'une étonnante violence jaillit des propos : non seulement il réinterprète le jugement du tribunal comme s'il avait remporté la cause, mais encore il propose comme peine de substitution le plus grand honneur dont Athènes pouvait distinguer un citoyen : une retraite dorée dans lePrytanée.

Il s'en explique ensuite : il ne va certainement pas s'appliquer à lui-même une peine (la prison, l'amende ou l'exil) dont il sait qu'elle est un mal, en substitution à une peine (la mort) dont il ne sait pas, au juste, si elle est un mal ou un bien (37b-c).

Opinion curieuse, pour le moins ! La plupart des gens considèrent la mort comme un mal. Aussi ce point mérite-t-ilexplication. (Ci-contre à droite, François Claudius Koenigstein.)

2) Pourquoi Socrate estime que la mort n'est pas un mal

La toute fin du dialogue, où Socrate s'entretient avec les juges qui l'ont acquitté (40a-41c), contient une doctrine sur la mort. L'analyse de Socrate paraît assez simple à comprendre. De deux choses l'unes : ou bien dans l'état de mort, la conscience disparaît et dans ce cas,dit Socrate, l'ensemble du temps (chronologique) passe comme une seule nuit (psychologique) - on serait même tenté de dire un seul instant (en quelque sorte, tout se passe ici comme pour le malheureux qui, dans le coma depuis dix ans, se réveille sans aucune notion du temps écoulé) ; ou bien la mort n'est qu'un passage vers un autre monde, où nous retrouverons les personnages du temps passé -hypothèse qui réjouit Socrate, car quelles discussions passionnantes il va mener avec les héros, les poètes et les sages anciens !

Cet argument fait écho à un passage de la première plaidoirie (29a-b), où Socrate insistait sur le caractère rigoureusement inconnaissable (et probablement même impensable) de la mort. Ici encore, il remploie son argument désormais classique : ce que je ne sais pas,je ne prétends pas non plus le savoir.

3) Pourquoi Socrate estime que, dans certaines circonstances, la mort peut être préférable

Non seulement, pour Socrate, la mort est inconnue, mais encore elle est certainement préférable dans certains cas.

Si en effet l'on place la justice au premier rang des préoccupations, comme le fait Socrate, alors d'un point de vue pratique le pire des mauxconsiste à commettre l'injustice - ce qui revient exactement à rendre son âme mauvaise ; dans une telle situation cependant, l'on se retrouve face à une alternative facilement tranchée : entre un mal certain (commettre l'injustice) et un événement dont on ne sait pas au juste s'il s'agit d'un mal ou d'un bien, il convient, très rationnellement, de choisir le second.

Raison pour laquelle,...
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