Des cannibales, essai, livre i, chap 1, montaigne

Pages: 11 (2671 mots) Publié le: 25 juin 2012
Présentation de l’extrait

À la fin d’un XVIe siècle mouvementé, l’humanisme est mis à mal par les
guerres de religion. Témoin de son temps, Michel Eyquem de Montaigne
se retire dans sa librairie, où les lectures alimentent sa méditation.
De cet échange avec les auteurs antiques et de son temps naissent les
Essais œuvre d’une vie centrée sur une question majeure : que sais-je ?
Et si laréponse à cette question ne déroge finalement pas de la pensée
d’un Socrate, qui affirmait en son temps : « Tout ce que je sais, c’est que
je ne sais rien », la méditation de Montaigne débouche sur une réflexion
personnelle qui touche à tous les domaines. Ainsi, dans le premier livre
des Essais, paru en 1580 (première édition), l’auteur s’interroge sur le
regard que l’Europe porte sur lesindigènes du Nouveau Monde, souvent
qualifiés de « sauvages » ou de « barbares ». Sans avoir voyagé mais
instruit par son secrétaire qui, lui, avait participé à une expédition vers
ces nouvelles terres, et par ses lectures, Montaigne remet en cause cette
vision européenne de l’Autre. Nous montrerons ainsi ce que met en jeu
l’interrogation sur le Nouveau Monde. Après avoir analysé comment il
prenden compte l’Autre, nous montrerons que la forme même de l’essai
lui permet de remettre en cause les éventuels préjugés de son lecteur,
que cette remise en cause touche à l’identité des Européens eux-mêmes
et qu’il le fait avec une grande conviction.

L’attitude humaniste : la prise en compte de l’Autre

C’est en humaniste que Montaigne aborde la question de l’Autre : cette
question estpour lui l’occasion de renouveler le champ des interrogations
que la découverte du Nouveau Monde a suscitées.

a) L’intérêt bienveillant envers les habitants du Nouveau Monde
La perception de l’Autre compte, il faut ici le rappeler, parmi les interrogations
majeures des penseurs de la Renaissance : dès les premiers
écrits de Christophe Colomb, la découverte du Nouveau Monde
stimule unecuriosité qui, chez les humanistes, est teintée de bienveillance.
Les humanistes reprennent notamment à leur compte la
célèbre phrase de Térence, dramaturge latin du IIe siècle avant Jésus-
Christ : « Je suis homme, et rien de ce qui est humain ne m’est étranger
». Le texte de Montaigne témoigne ici de cet intérêt bienveillant.
Il désigne ainsi par des démonstratifs ces terres nouvelles : « cettenation », « ces contrées-là ». Ces démonstratifs manifestent l’éloignement
en même temps qu’ils mettent en relief les « nouvelles terres ».
L’ensemble du texte est construit sur un élargissement progressif du
champ de vision. On observe une gradation dans la désignation du
Nouveau Monde : Montaigne emploie d’abord le singulier (« cette nation
»), puis le pluriel (« nouvelles terres »), etchoisit finalement une
expression de portée universelle : « au monde » (derniers mots).

b) L’interrogation sur la culture
Nous avons vu, dans les cours d’introduction, l’intérêt et la confiance
que les humanistes accordent à la culture, le moyen qui permet la
promotion de l’homme. C’est dans cette perspective que Montaigne
aborde le thème de l’Autre, considéré sous l’angle d’une question :les « cannibales » sont-ils moins hommes parce qu’ils ne partagent
pas la culture européenne ? Ce thème est majeur dans le texte, il renvoie
aux « opinions et usages » d‘un pays, c’est-à-dire à ses mœurs
et à ses croyances. La métaphore optique de la «mire de la vérité» est
en lien avec cette opposition. Nous ne jugeons pas selon un absolu,
mais selon un modèle relatif («la mire») quirestreint notre champ de
vision à nos seuls usages. Ce thème est confronté à un autre thème,
celui de la nature, terme dont on observe de nombreuses récurrences
dans le texte. C’est pourquoi Montaigne utilise la redéfinition du
terme «sauvage», figure qui consiste à remettre en cause une définition
adoptée par la thèse adverse pour une jugée meilleure. L’auteur,
en excellent latiniste, joue ici...
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