La chanson de geste

Pages: 5 (1086 mots) Publié le: 13 avril 2013
LA CHANSON DE GESTE (XIIe siècle)

1. Un genre aux origines incertaines

* Comme son nom l’indique, la chanson de geste est un poème destiné à être chanté, et qui relate des hauts faits (latin « gesta » ). Pour le public du XIIe siècle, les événements appartiennent largement au passé, puisqu’ils relatent des exploits guerriers de l’époque de Charlemagne (VIIIe siècle). La chanson degeste a donc une double fonction : entretenir un idéal chevaleresque (en s’appuyant sur un passé héroïque), et permettre à chaque copiste ou chanteur de compléter ou modifier le poème à sa guise, sur une trame assez lâche.
* Les origines de la chanson de geste sont incertaines. On a d’abord cru qu’il s’agissait d’un « collage » de chansons transmises oralement, sorte d’œuvre collective entretenuepar la mémoire populaire. Le médiéviste J. Bédier récuse cette idée en montrant que la chanson de geste apparaît tardivement (au XIe siècle), au moment des croisades ; le clergé en serait donc l’auteur, voulant entretenir l’esprit de reconquête (la « Reconquista ») et offrir des modèles de piété et de courage à la foule. Diverses thèses continuent à être soutenues. Mais toutes hésitent entre lesdeux principales sources possibles : une transmission populaire ininterrompue et sans cesse remaniée ; une composition individuelle, assurant à l’œuvre son unité et son achèvement.
* Le genre, en tout cas, connaît un développement considérable en trois siècles (XI-XIVe siècles) : 80 chansons de geste, dont les dimensions varient de 1000 à 20000 vers.

2. La technique littéraire del’épopée

* L’épopée est chantée ou psalmodiée en public. Les termes « Oyez », « Ecoutez », font allusion aux auditeurs et déterminent un style oral. D’autre part le texte contient des formules et un système de strophe, avec de nombreuses répétitions, qui devaient aider la mémoire du conteur, du « jongleur » ou du copiste. La strophe (nommée « laisse épique ») est une structure qui réunit un nombreindéfini de vers de même longueur, construits sur une même assonance ou sur une même rime. Dans la Chanson de Roland, chaque laisse se termine par une notation mystérieuse, « AOI », indiquant sans doute une modulation musicale.
* Le style épique doit être distingué du style narratif moderne (celui d’un roman, par exemple). L’épopée, en effet, utilise sans cesse la répétition, les retours en arrièreou les enchaînements bifurqués, obéissant au principe de la variation sur un thème. Dans les moments privilégiés (la mort de Roland, par exemple), le récit ne progresse plus ; les laisses, similaires, semblent tourner en rond. Le chant peut ainsi s’épanouir et favorise le lyrisme.
* Enfin, pour entretenir leur mémoire et pour que le lecteur s’y retrouve, les jongleurs ont recours à desformules toutes faites (de conclusion, d’enchaînement). Ces chevilles peuvent même devenir des motifs stéréotypés. Par exemple, l’art descriptif obéit souvent à des automatismes. Attaque à cheval, combat au corps à corps, prière du blessé qui se meurt : tous ces types de scènes sont superposables, et relatés avec les mêmes formules. Autour de ces formes stéréotypées, l’art de la chanson réside dansl’art de combiner les mêmes thèmes et les mêmes motifs. La part d’improvisation du récitant consiste à exploiter de manière originale ces schémas.

3. Les thèmes et l’idéologie épiques

* La chanson de geste est le véhicule des thèmes de la féodalité. En montrant Charlemagne lutter contre les Sarrasins, c’est l’idéologie de la croisade qu’on exalte. La place du roi, ses rapports avec sesvassaux, les rivalités féodales, toute la thématique de la chanson de geste glorifie la hiérarchie et la loyauté. De même, les récits de combats permettent de souligner la bravoure du héros et l’idéal chevaleresque. Tout en donnant à rêver (d’Orient, d’aventures, etc.), l’épopée édifie donc une référence morale : autour d’un roi juste et fort, des héros dépassent l’individualisme et l’intérêt...
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