Échec au gouverneur

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Résumé

Dans un pays en guerre, un certain gouverneur, que personne n’a jamais vu, impose à ses sujets une dictature sanglante. Un soir, Joseph, le narrateur, est capturé chez lui par des militaires sur ordre du colonel Brunner, sous les yeux de sa mère et sa sœur Maria. Après avoir été séparé de son père, lui aussi emmené pour avoir diffusé des écrits contre l’État, Joseph est escorté jusqu’au gouverneur, un homme froid au crâne rasé. Celui-ci le rebaptise Claudio. Il devra s’occuper d’Umar, son animal de compagnie, mi-chien mi-loup.

Un jour, Claudio accepte de jouer une partie d’échecs avec le dictateur. Ce dernier, connu pour adorer tricher à ce jeu, ment en affirmant avoir autrefois battu un grand joueur d’échecs nommé Romanovitch. Or cet homme se trouve être le père de Claudio, qui se garde toutefois de le signaler. Pour venger son père, Claudio décide de tromper le gouverneur en perdant délibérément chaque partie pour le mettre en confiance.

Un jour, en pleine partie, le dictateur envoie Claudio promener Umar afin de parler seul à seul avec le colonel Sudski. Au retour de Claude, le gouverneur lui annonce que son armée est en déroute et que tous les enfants de plus de 14 ans (au lieu de 16 auparavant) devront aller combattre. Claudio s’inquiète alors pour sa sœur. Au même moment, il remarque que le gouverneur a triché pendant son absence et changé les pions de place. Claudio le lui fait remarquer. Ce dernier est alors pris de panique et tout en cherchant une excuse remet le bon ordre dans les pions. Claudio profite alors de la situation pour demander à ce que le gouverneur revienne sur sa décision d’envoyer des enfants combattre, le menaçant de ne plus jouer avec lui. Contraint, le dictateur décide alors que les enfants et les femmes travaillerontdans les usines à la place. Voyant qu’il perd la partie, il abandonne le jeu.

Le jour suivant, le gouverneur décide de jouer avec les noirs, plutôt que les blancs choisis la veille, mais il perd également la partie. À ce moment Hermann, le secrétaire particulier du gouverneur, entre pour essayer de résonner celui-ci en lui soutenant que la situation au front empire. Il est aidé en cela du ministre de l’Intérieur, Naundorff, qui annonce que plusieurs groupes de manifestants, composés de femmes et d’enfants, convergent vers la place de la Victoire Absolue en saccageant tout sur leur passage. Le gouverneur et ses hommes, ainsi que Claudio, se dirigent alors vers l’Observatoire, une partie du palais qui domine la ville. De là-haut, ils aperçoivent une petite fille que le héros assimile à Maria. Montée sur une statue en bronze représentant le dictateur sur un cheval, elle décide de la détruire à coups de marteau. Une « statue de la liberté » faite de bois et de tissus est érigée par les manifestants.

Le gouverneur envoie alors les forces anti-émeute frapper la foule. Entre le bruit des armes automatiques et des canons à eau, Claudio perd connaissance. Il se réveille quelques heures plus tard dans le bureau du gouverneur au côté de Martha, la servante, qui se révèle être son alliée. Elle aussi a perdu toute trace de son mari et de son fils. Leur conversation est interrompue par l’arrivée du dictateur, qui après avoir maté la foule, instaure un état de siège et un couvre-feu.

Le gouverneur tente ensuite de profiter de l’état de faiblesse de Claudio pour gagner une partie d’échecs contre lui. Au cours de la partie, Claudio demande au gouverneur de renommer la place de la Victoire Absolue en « Place des Innocents ». Choqué par cette demande, il ne se rend pas compte qu’il est mis en échec dans la partie et qu’il commence à l’être dans sa dictature. Car Claudio, continuant à jouer, avance que les manifestants sont devenus des martyrs et que si la répression continue, il y aura de plus en plus de révolte. Trouvant l’idée plutôt bonne, le gouverneur accepte.

Mais Claudio continue à mettre son plan à exécution en demandant à jouer les yeux bandés pendant vingt-deux coups, comme son père l’avait fait autrefois. Le gouverneur accepte là encore et se voit mis échec et mat. Décontenancé, il demande alors à Claudio s’il est le fils de Romanovitch, qui l’avait battu autrefois. L’enfant avoue enfin.

Ils sont interrompus par le colonel Sudski, qui se trouve être désormais du côté des manifestants. Celui-ci annonce la création d’un gouvernement provisoire pour remplacer le gouverneur. Des pourparlers sont en cours pour instaurer la démocratie. Le dictateur est prié de suivre le colonelpour être mis en prison. Il se coupe alors les veines avec un grattoir mais pris de peur, invite finalement Umar à lécher la plaie. Toutefois l’animal, excité par le sang, dévore son maître.

Claudio redevenu Joseph est emmené par Martha jusqu’au bureau d’Hermann où il retrouve la trace de son père, signalé toujours en vie sur un papier. Martha a moins de chance : son mari et son fils sont morts. Claudio et Martha se promettent alors de se retrouver lors des procès qui vont avoir lieu, pour réclamer justice.

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