Negre

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  • Publié le : 15 décembre 2011
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Le mot « nègre », dérivé de l’adjectif latin « niger » (« noir »), désigne par métonymie l’homme à la peau noire, l’Africain d’origine subsaharienne. Le mot « nègre » est aujourd’hui chargé deconnotations négatives et pour cela remplacé par « noir », sauf raisons particulières comme une revendication identitaire par exemple (cf. la négritude).
En relation avec la situation sociale des esclavesdéportés par la traite des Noirs dans le monde occidental à partir du xvie siècle, et par extension, le mot « nègre » désigne dès le xviie siècle un homme que l’on fait travailler très durement etsans respect, le plus souvent dans les champs ou comme domestique4.
C’est de cette fonction servile dans laquelle l’exploité n’a droit à aucune reconnaissance que viendra par analogie, au xviiie siècle,le sens d’auxiliaire qui effectue le travail d’un commanditaire qui s’en attribue le profit. Le Trésor de la langue française5 donne la définition suivante : « personne anonyme qui rédige pour unepersonnalité, qui compose les ouvrages d’un auteur connu » avec des citations du xxe siècle (Georges Duhamel 1945, Tharaud 1937) ; le dictionnaire Le Robert donne quant à lui 1757 pour la premièreoccurrence de ce sens, sans indiquer chez quel auteur ou dans quelle œuvre. On a alors la définition moderne d’une pratique très ancienne, associée par exemple à Alexandre Dumas père et qu’illustre le motprêté à son fils : « Dumas ? Un mulâtre qui a des nègres. » C’est d’ailleurs Eugène de Mirecourt qui a vraiment lancé le terme dans son pamphlet sur Dumas en 1845.
Le mot « nègre » avec ce sensfiguré n’apparaît pas dans le Dictionnaire universel de Pierre Boiste (1812), ni dans le Littré de 1872, ni dans le Grand Dictionnaire universel du xixe siècle (p. 903, t. 11). Le Dictionnaire de l’Académieen 19326 se limite à un sens restrictif avec la définition suivante : « Il se dit, en langage d’atelier, d’un Auxiliaire qu’on emploie pour préparer un travail, pour en exécuter la partie en...
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