L'or

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  • Publié le : 30 décembre 2010
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L’or est un élément chimique de symbole Au (du latin aurum) et de numéro atomique 79. Il s'agit d'un métal précieux très recherché et apprécié sous forme de parures ou de pièces demonnaie depuis l'aube des temps historiques. Ce métal se présente naturellement sous forme de filons, d'inclusions dans les roches ultrabasiques, de pépites ou de paillettes, et de dépôtsalluvionnaires résultant de l'érosion fluviale des roches mères. L'or pur est un métal noble, le plus malléable et ductile des métaux connus, à la fois dense et tendre. C'est un métal jaunebrillant qui ne s'oxyde ni à l'air ni dans l'eau : le fait qu'il préserve son éclat, perçu comme esthétique par toutes les cultures humaines, lui confère l'essentiel de sa valeur. Sur luia reposé le système de l'étalon-or avant l'abrogation des accords de Bretton Woods, en 1971.
La quantité d'or extraite par l'humanité depuis les origines est estimée, fin 2008, à 163kt7, ce qui ne représente qu'un volume d'or occupant un cube d'environ vingt mètres d'arête. L'or trouve des applications industrielles en électronique, en raison de sa très bonne tenue faceà la corrosion et de son excellente conductivité électrique, ainsi qu'en odontologie.
Du point de vue chimique, l'or est un métal de transition susceptible de former des cations mono-et trivalents en solution. Il est moins réactif que la plupart des autres métaux de transition, mais est attaqué par l'eau régale en donnant de l'acide chloraurique HAuCl4, ainsi que parles solutions alcalines de cyanure, mais pas par les acides chlorhydrique HCl, nitrique HNO3 ni sulfurique H2SO4. Comme le plomb, il se dissout dans le mercure en formant un amalgame, maisne réagit pas avec ce métal. L'or étant insoluble dans l'acide nitrique, qui dissout pourtant l'argent et les métaux communs, cette propriété permet de le séparer et de le purifier.
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