Adam smith : philosophe et économiste écossais

Pages: 6 (1475 mots) Publié le: 1 janvier 2012
Adam Smith
Philosophe et économiste écossais
[Economie et Entreprise]
Né à Kirkcaldy le 05 juin 1723
Décédé à Edimbourg le 17 juillet 1790

Adam Smith est l'un des pères du libéralisme et de l'économie moderne. Il est le fondateur de l'école classique anglaise dite optimiste qui s'oppose aux physiocrates. Sa principale théorie est celle du libéralisme qui se résume par les expressions'laisser faire' et 'laisser passer'. L'État ne doit intervenir ni dans les rapports économiques, sous peine d'en perturber l'équilibre, ni dans les échanges internationaux, pour permettre à chaque pays de se spécialiser dans la production où il détient un 'avantage comparatif'. L'État doit cependant conserver son rôle de gendarme. Toutes ces idées sont développées dans 'Recherches sur la nature et lescauses de la richesse des nations' (1776). Elles influenceront le second grand théoricien du capitalisme libéral : David Ricardo. Adam Smith travaille également sur la division du travail et la théorie de la 'main invisible' selon laquelle la recherche de l'intérêt individuel concourt à l'intérêt général.
Élève particulièrement doué dès son enfance, bien que distrait, Adam Smith fréquentel'université de Glasgow, où il suit les cours de Francis Hutcheson, un professeur de philosophie morale réputé. Il demeure ensuite au Balliol College d'Oxford jusqu'en 1746, en qualité d'étudiant boursier, se consacrant surtout à des lectures personnelles.
Ayant quitté Oxford, il donne des cours libres en littérature, jurisprudence et philosophie à l'université d'Édimbourg de 1748 à 1751, date àlaquelle il obtient la chaire de logique à l'université de Glasgow. En 1752, il reprend la chaire de philosophie morale de cet établissement. Il rencontre alors un certain nombre des intellectuels et des scientifiques les plus marquants de l'époque, comme James Watt, qui travaillait alors à perfectionner la machine à vapeur, ou le philosophe David Hume, avec lequel Adam Smith resta lié toute sa vie etdont il fut l'exécuteur testamentaire.
En 1759, Smith publie The Theory of Moral Sentiments (Théorie des sentiments moraux), ouvrage de philosophie qui constitue la base sur laquelle s'appuiera plus tard la Richesse des nations. Cet ouvrage le fait connaître en Grande-Bretagne et même en Europe.
En 1763, il démissionne de son poste universitaire pour devenir précepteur. Il séjourne notamment àToulouse et à Paris (1764-1766). Pendant les dix-huit mois passés à Toulouse, Smith entame la rédaction d’un traité d’économie.
Au cours de ce voyage, il rencontre Voltaire (à Genève), D'Alembert et les encyclopédistes français, Helvétius, François Quesnay, l'économiste le plus important de l'époque ou encore Turgot, qui ont sur lui une grande influence.
En 1766, Smith rentre à Londres, puis àKirkcaldy où il se consacre à son traité d’économie politique. Il ne se rend que rarement à Londres pour participer aux débats de son temps. Il y rencontre alors Edmund Burke, Samuel Johnson, Edward Gibbon, Benjamin Franklin dont l’influence lui fit dire « les colonies américaines sont une nation qui deviendra très probablement la plus grande et la plus formidable qui soit jamais au monde.».
Dixans après son retour à Kirkcaldy, Adam Smith publie enfin son traité d’économie qu’il intitule Recherche sur la nature et les causes de la richesse des nations (An Inquiry into the nature and the causes of the wealth of nations), titre souvent abrégé en Richesse des nations. Adam Smith est considéré comme le fondateur de la science économique.
En 1778, Smith devient commissaire aux douanes àÉdimbourg, ce qui lui assure une retraite confortable. Il passe les douze dernières années de sa vie en célibataire, vivant avec sa mère (jusqu’à la mort de celle-ci à quatre-vingt-dix ans).

La main invisible, ou la concurrence impure et imparfaite.

Le postulat économique capitaliste libéral repose depuis toujours sur une théorie formulée il y a trois siècles (1759) par un certain Adam Smith...
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