Généalogie du virtuel

Pages: 12 (2995 mots) Publié le: 13 mars 2013
GENEALOGIE DU VIRTUEL








Nul n’hésite de nos jours à rapprocher le domaine informatique et celui du virtuel, ce qui nous a fait oublier les origines de ce dernier. Il m’a paru intéressant de questionner ici la notion de virtualité, son évolution et les liens qu’elle entretient avec la photographie, le cinéma et le numérique. Il serait cependant tout à fait présomptueux de prétendrefaire en aussi peu de temps le tour d’une question aussi vaste qui mériterait un développement beaucoup plus long.

Histoire du virtuel :

De nombreux auteurs ont débattu des rapports entre le virtuel, le réel et l’actuel. Il est impossible de tous les citer ici.

Le mot virtuel vient de la philosophie. C’est au départ un adjectif, emprunté vers 1503, au latin scolastique « virtualis »signifiant « qui n’est qu’en puissance » (1). Est alors qualifié de virtuel un être ou une chose n'ayant pas d'existence actuelle (c'est-à-dire dans les faits tangibles), mais seulement un état potentiel susceptible d'actualisation, qui n’est qu’en …devenir : l’usage du mot, ici, s’applique non pas à des images mais à tout ce qui renferme en soi de quoi se réaliser plus tard.

Virtualis trouve sonorigine au moyen âge dans le latin classique « virtus », définissant la force et la puissance. La virtus est littéralement la qualité (tus) d’être un homme ou un héros (vir). Sous l’influence de la pensée philosophique grecque, Virtus avait précédemment connu une extension de sens que l’on retrouve dans son homologue Arété, désignant le courage moral nécessaire à l’homme pour accéder à la sagesse,la force d’âme, la « vertu ».

Mais le virtuel s’oppose t-il seulement à l’actuel ? Et qu’en est-il de l’image ?
Une image, du latin imago, désigne la représentation (notamment visuelle) d'un objet par différents moyens ou supports. L’association, maintenant d’usage courant, (2) du virtuel à l’image dans le terme « image virtuelle », est beaucoup plus récente puisqu’elle date de 1858. Eneffet, c’est à la fin du 18ième siècle que le terme virtuel sera repris dans le vocabulaire scientifique et, avant la création d’images de synthèse, le mot virtuel ne s’applique qu’à très peu d’images, essentiellement à celles de la physique optique. Le prototype du virtuel en ce sens est le reflet dans un miroir. Le reflet d'un objet y est présent, que l’on soit là ou non pour le percevoir ; iln'est pas en attente d'une quelconque actualisation, il n’a plus rien de potentiel.

Virtuel, réel et actuel, paraissent de fait extrêmement liés :
L’exemple du miroir nous montre que d'un objet virtuel, non réel mais pleinement actuel, peuvent être issus des effets réels (comme les rayons réfléchis), de sorte que la perception qu'on en a et toute notre relation à lui sont bien réelles, tout commele sont (dans le champ visuel) celle du reflet ou (dans le champ auditif) celle d'un son virtuel.
La performance réalisée en 2008, par une équipe de chercheurs américains étudiant les enregistrements les plus anciens connus, l’illustre bien. Elle a permis de restituer par l’intermédiaire du numérique le son de dix secondes d’une voix chantant : «  Au clair de la lune » gravée sur le cylindre duphonautographe d’Edouard Scott de Martinville, appareil capable d’enregistrer le son sans toutefois permettre de l’écouter ensuite. L’enregistrement datait de 1860, 17 ans avant le phonographe d’Edison !
Nous en rapprocherons l’ordinateur Karl, dans le film « 2001, l’Odyssée de l’espace » qui, quand il est dépossédé, par l’homme, d’une programmation diabolique, « meurt » en chantant lui aussi lamême chanson enfantine, un « Au clair de la lune.. . » de plus en plus liquéfié.

Enfin, plus récemment, au 20ième siècle, le terme virtuel est devenu très à la mode depuis l'explosion du numérique. Les « fugitifs reflets » saisis par les premières photographies, sont maintenant traduits en pixels… immatériels et les techniques informatiques ouvrent des possibilités quasiment infinies de...
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