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Pensées diverses sur la comète

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Résumé

PierreBayle est un précurseur ; ses écrits et sa pensée annoncent l’esprit etles luttes des Lumières qui verront le jour près d’un siècle plus tard. Né dansun âge où la tolérance n’a guère droit de cité, il se battra toute sa vie pourque l’intelligence et la raison priment sur la superstition, le dogmatisme, latradition et la foi aveugle.

Sonparcours lui-même est atypique. Fils d’un pasteur protestant, il est à ce titreélevé dans la religion réformée. Passionné de lectures sérieuses, il est biensûr versé en lettres grecques et latines. Pourtant, après avoir étudié àl’académie protestante de Puylaurens, il poursuit ses études en étudiant laphilosophie chez les jésuites de Toulouse, donc parmi des catholiques. Il irajusqu’à se convertir en 1669, mais revient très vite à la religion de son père.Aux yeux des autorités du royaume, il est redevenu un hérétique, il doit doncquitter la France et part pour Genève. Après bien des voyages en quête de paixet de quiétude, il s’installe à Rotterdam où il enseigne. C’est là qu’il entreprendla rédaction des Pensées diverses sur la comète, publiées en 1682.

À lafin de l’année 1680, une comète illumine les cieux européens. C’est la comètede Kirch, dont le passage est grandement illustré dans l’iconographie del’époque. Les hommes de science du temps se penchent sur son cas, et elle faitl’objet de nombreuses études sérieuses. Elle est tellement brillante qu’elleest même, dit-on, visible en plein jour. Cependant, comme c’est encore le casde nos jours, le passage de l’astéroïde s’accompagne d’une foule de commentairesdélirants et dénués de fondement, affirmant que la comète est un signe divinannonçant moult catastrophes. N’est-il pas bien connu que les comètes ont uneinfluence maléfique ? Cela est attesté par les poètes et les historiensdepuis la nuit des temps, et surtout par la tradition populaire. Les comètes nesont-elles pas envoyées par Dieu pour éloigner les païens de l’athéisme ?Cela dit, il serait faux d’écrire que le passage de la comète de Kirch engendreterreur et panique en Europe. Cependant, son passage va être pour Pierre Baylele prétexte à la rédaction d’un ouvrage majeur dans la pensée européenne.

Letitre complet en est Pensées diverses écrites à un docteur de la Sorbonne àl’occasion de la comète de 1680. Tout au long de l’ouvrage, à l’aide d’uneargumentation rigoureuse, Pierre Bayle met à mal les idées reçues. Il illustreici l’esprit critique tel qu’il est défini par René Descartes, en examinantchaque idée, en pesant le pour et le contre, puis en comparant lesdites idées,en les confrontant. En s’attaquant de manière frontale à la superstition et audogme, Pierre Bayle sait qu’il aura maille à partir avec nombre d’adversaires,mais sa passion pour la controverse est la plus forte, et il se jette dans ledébat avec rigueur et passion. Pour lui, les comètes ne sont que des phénomènesnaturels, ce qu’il démontre rigoureusement. Rien de miraculeux dans leurapparition ! Il combat les préjugés et plaide pour la constante nécessitéd’un libre examen. C’est la condition sine qua non à tout progrès scientifique,le seul qui compte. En cela, Pierre Bayle se démarque de l’esprit religieux quise base sur la tradition et l’autorité et en aucun cas sur la raison. En effet,que valent les dogmes édictés par deux ou trois représentants d’une autoritéqui se contentent de débiter une doctrine ? Rien, si leur discours nes’appuie pas sur une étude raisonnée et scientifique, même si ces dogmes sontissus de personnages titrés ou porteurs de diplômes prétendument garants deleur compétence. Que vaut une conviction basée sur la seule foi ? Pas grand-chose,si la réflexion et le scepticisme en sont absents. Sans être militant niagitateur, Pierre Bayle veut secouer la paresse intellectuelle et la crédulitédes hommes.

Lescomètes sont des créations de Dieu pour avertir les païens et éloigner leshommes de l’athéisme ? Que nenni ! Ici, Pierre Bayle fait preuved’une ouverture d’esprit et d’une tolérance qui sont fort rares à son époque,puisqu’il déclare que les athées ne sont pas forcément des êtres nuisibles etcorrompus. Mieux même : une société athée peut très bien exister etfonctionner. Au point de vue social, l’athéisme n’est donc pas dangereux. Lafoi n’influe pas sur la moralité de l’individu ; morale et religion sontindépendantes l’une de l’autre. Un peuple athée peut avoir de l’honneur, tandisque certains chrétiens adoptent parfois des codes sociaux contraires à l’espritde l’Évangile. Une telle prise de position annonce les sociétés laïques àvenir, qui ont eu tant de mal à exister et ont encore tant de mal à perdurer.On ne peut que saluer le courage de Pierre Bayle, qui montre ici un esprit detolérance que n’avait pas la société de son temps, en une époque où l’hérésieétait encore punie de la prison voire du bûcher.

Enconclusion de ses Pensées, Pierre Bayle soutient la toute-puissance dufait et de l’expérience. La science expérimentale prime sur tout, même sur lafoi, même sur le dogme. La nécessité d’un raisonnement rigoureux et critiqueest absolue, sous peine de devenir victime de la superstition. Il n’est pas demiracle, il n’y a que des phénomènes naturels. Comparaison n’est pas raison etprenons garde à ne pas confondre succession et conséquence : ce n’est pasparce qu’une comète apparaît que les événements postérieurs en sont laconséquence. Quod erat demonstrandum.

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