Avant propos

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  • Publié le : 20 mai 2010
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AVANT-PROPOS
par José-Luis DIAZ

I. L'HISTOIRE
Quoi mettre au pied du monument ?
En possession depuis janvier 1840 du titre magique de La Comédie humaine, Balzac hésite, et avec lui ses éditeurs, sur la nature de l'avant-texte qu'il convient de placer devant le grand ouvrage qui va sortir des presses d'Hetzel, à partir d'avril 1842. Quand, sur les conseils pressants de son éditeur, Balzacse dispose à prendre lui-même le rôle de préfacier, il esquisse d'abord, en juin 1842, une introduction de trois pages. Connaissant son homme, Hetzel l'a prévenu. Point de grands airs, ni de tambours intempestifs. Une entrée en matière sobre, classique, de manière à faire apparaître l'unité de l'ouvrage. Une préface « simple, naturelle, quasi modeste et toujours bonhomme, sans prétentionslittéraires ou autres. Un résumé, une brève explication de la chose, écrite, signée par vous ce qui implique une grande sobriété et une mesure très grande, voilà ce qu'il faudrait » (Corr., IV, 464). Et voilà précisément ce que Balzac est incapable de faire. Car, bien qu'il revendique la modestie des grands écrivains classiques qui se jugeaient eux-mêmes dans leurs « examens », il se tiendra iciconstamment sur les ergots du style sublime. Au lieu d'une gente préface, voici donc une grande « ouverture » aux accents beethovéniens. Et où Balzac tente de se saisir tout entier, sous le regard de l'Un. L'Avant-propos concerne l'oeuvre, non la poussière des textes ni les minuties de la vie. Négligeant même de justifier son titre, c'est de la continuité de sa ligne de conduite et de la fermeté de son «système » que Balzac veut persuader son lecteur. Désir ancien enfin réalisé : être non un homme mais un système, pour s'implanter « comme un cèdre dans une littérature de sables mouvants »…
Lui, romancier – c'est-à-dire en principe auteur de « légères fictions » (le roman reste classé bien bas dans la pyramide des genres) – , pris de surcroît dans les tracas vulgaires de la littératureindustrielle, se fait fort ici de démontrer qu'il a suivi patiemment, monastiquement, courageusement un système, et à plusieurs niveaux : scientifique, politico-moral, esthétique.
Un système scientifique. C'est ce sur quoi il insiste d'abord, en lançant, à titre d'« autorités », des noms incontestables : Leibnitz, Buffon, Charles Bonnet, mais aussi Cuvier et Geoffroy-Saint-Hilaire, mis ensemble malgréleurs célèbres démêlés. Armé de ces cautions scientifiques, l'auteur de La Comédie humaine peut légitimer sa prétention de s'être fait le zoographe des différentes « espèces sociales » tout en plaçant son oeuvre sous les auspices de l' « unité de composition ».
Un système moral aussi : car, non content d'autorités scientifiques, Balzac éprouve le besoin d'aller chercher du côté de Bonald de quoifonder en « légitimité » un discours fort commun en son temps et qu'il est loin d'être le seul à tenir, puisqu'il est le cheval de bataille de tout le romantisme « humanitaire », alors triomphant vers ces années 40. Celui qui fait de l'écrivain, non un simple artisan de la langue, mais un guide spirituel, responsable et « chargé d'âmes » (Hugo). Balzac ne veut plus être un capricieux « artiste »,malléable et excentrique, comme le fut l'auteur à la mode des Romans et contes philosophiques vers 1830-1832, mais un « instituteur des hommes », qui prétend avoir « en morale et en politique des opinions arrêtées » : c'est sa manière à lui de prendre acte du « sacre de l'écrivain ». Et, en veine de cohérence, il éprouve le besoin de suggérer qu'il y a continuité étroite entre son monisme en matièred'épistémologie, son monarchisme en politique et sa foi religieuse. Ce système est en effet « en harmonie […] avec les idées que nous nous faisons de la puissance divine ».
De cet écrivain « instituteur » (au sens fort du mot), qui a été porté tout au long de sa laborieuse entreprise par une ambition scientifique, il est naturel que l'oeuvre soit systématique jusque dans sa forme. Système que...
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