Bref état des compétences sensorielles foetales

Pages: 18 (4332 mots) Publié le: 15 juillet 2010
Jean-Pierre Lecanuet

Dans tous les sens… bref état des compétences sensorielles fœtales1

O

n trouvera dans les pages qui suivent un bilan résumé des connaissances relatives au développement sensoriel du fœtus humain telles qu’elles ont été inventoriées par une approche scientifique expérimentale. Les études dans ce domaine, commencées voici plus de soixante ans, dans la continuité desobservations réalisées depuis toujours par les futures mères, n’ont connu un réel développement qu’à partir des années quatre-vingt, grâce à l’emploi des techniques d’exploration ultrasonores (cardiotocographie et échographie). Ces études ont montré que de nombreuses stiJean-Pierre Lecanuet, laboratoire Cognition et développement, université Paris V, CNRS. 1. Texte rédigé avec la participation deCarolyn Granier-Deferre, laboratoire Cognition et développement, université Paris V, CNRS et Benoist Schaal, laboratoire de comportement animal, CNRS, station de physiologie de la reproduction, INRA.

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Que savent les fœtus ?

mulations sensorielles sont disponibles pour le fœtus, et que le comportement et la physiologie maternelles contribuent à l’expérience sensorielle prénatale. Cesétudes ont, pour l’essentiel, apporté des réponses aux quatre questions suivantes : 1. Les systèmes sensoriels du fœtus possèdent-ils, tant au niveau périphérique qu’au niveau central, un développement anatomique suffisant pour être activés par des stimulations spécifiques, et si oui, à partir de quel âge gestationnel cela estil possible ? 2. L’environnement fœtal normal peut-il procurer desstimulations efficaces aux différents systèmes sensoriels du fœtus ? 3. Quel est le niveau de performance des systèmes sensoriels du fœtus lorsque des stimulations spécifiques sont introduites in utero de façon expérimentale ? 4. Le cerveau fœtal est-il capable d’acquérir et de retenir les caractéristiques de stimuli présents dans l’environnement fœtal et cette rétention peut-elle être mise en évidenceaprès la naissance ? Les systèmes sensoriels humains entament leur développement selon un ordre qui se retrouve chez nombre d’espèces de vertébrés et qui est le suivant : systèmes somesthésiques (sensibilité tactile), chimiosensoriels (olfaction, gustation), vestibulaire, auditif et, enfin, visuel. Nous résumerons les connaissances disponibles en suivant cet ordre. Les modalités auditive etchimiosensorielles qui ont fait l’objet des travaux les plus approfondis seront présentées de façon plus détaillée que les autres modalités. Les résultats d’expériences réalisées chez l’enfant prématuré et chez les fœtus d’autres mammifères placentaires viendront renforcer notre propos.

Dans tous les sens…

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Développement structural des systèmes sensoriels embryonnaires et fœtaux
Sensibilitéssomesthésiques, proprioceptives et vestibulaires L’ensemble des structures somesthésiques est développé avant la naissance dans une progression qui va de la tête vers les extrémités. Les terminaisons nerveuses libres, une première catégorie de récepteurs, sont présentes dès huit-neuf semaines dans la bouche et dans la région péribuccale, suivies peu après par les récepteurs spécialisés, tels lescorpuscules de Meissner et de Pacini. Commencé sur le visage vers onze semaines, le développement des récepteurs tactiles est réalisé sur l’ensemble de la surface cutanée et les muqueuses à vingt semaines. La densité de ces récepteurs est supérieure chez le fœtus à celle de l’adulte. Les voies nerveuses somesthésiques qui apportent l’information au cerveau se développent très précocement ; ainsi, lesconnexions entre les neurones sensoriels et les interneurones des cornes dorsales de la moelle épinière se constituent dès la sixième semaine. On rassemble, sous l’intitulé système proprioceptif, les informations apportées par les fuseaux neuromusculaires, les organes tendineux de Golgi et les récepteurs articulaires. Celles-ci concernent, entre autres, les forces exercées sur les muscles et...
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