Dictionnaire philosophique

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Présentation

Publié anonymement en 1764sous le titre de Dictionnairephilosophique, l’ouvrage a pour objectif de « mettre la raison parl’alphabet ». La première édition comporte 76 articles puis Voltairel’étoffera petit à petit pour finalement atteindre 118 articles.

Le Dictionnaire philosophique comme son nom l’indique est une étudethématique sur les sujets les plus variés, respectant l’ordre alphabétique.Voltaire sur un ton familier et parfois sarcastique transmet son message deliberté et de tolérance. Malgré l’apparence de dictionnaire c’est donc avanttout un pamphlet contre l’injustice et l’intolérance. Le but de Voltaire n’estpas de définir mais de mener une lutte.

Le XVIIIe siècleest le siècle des Lumières : les grands philosophes se lancent dans uncombat contre l’injustice, l’intolérance et le dogmatisme. C’est également unsiècle de dictionnaires marqué notamment par l’Encyclopédie de Diderot. Même s’il souscrit à cette volonté deproduire un ouvrage qui fasse le tour des connaissances humaines, Voltaire reprochecependant à l’Encyclopédie d’êtretrop volumineuse. Il y participera en rédigeant pour elle plusieurs articles eten se battant pour que l’ouvrage soit accessible à l’étranger lorsque lacensure l’interdira en France.

Néanmoins, Voltaire n’endémord pas : il faut un ouvrage plus facile à manier, plus facile àtransporter, et surtout plus facile à cacher que l’Encyclopédie. En effet, c’est un siècle où la censure est encoreforte, l’Encyclopédie en fera d’ailleursles frais. En somme, il faut un ouvrage « portatif » comme le titre desa propre contribution dans ce genre l’indique.

Voltaire, dès 1760, écriraquelques articles sans suite. C’est en 1764 qu’il fera aboutir le projet. L’œuvreparaît d’abord anonymement. Voltaire ne s’y livre pas à un recensement desconnaissances comme dans l’Encyclopédie,il continue ce qu’il a toujours fait : « écraser l’infâme ». Ledictionnaire est une œuvre de combat ; Voltaire a pour but de luttercontre l’injustice, le dogmatisme et l’intolérance. Il veut aussi convaincre etfaire réfléchir. C’est pourquoi son registre est varié : humour, ironie,satire, sarcasme. Tout est bon pour choquer, faire passer le message et pousserà la réflexion : « je me suis fait,dit-il, un petit tribunal assez libre où je fais comparaître la superstition,le fanatisme, l’extravagance et la tyrannie. »

Plusieurs genres littéraireset formats sont utilisés par Voltaire dont l’essai et les dialogues. Lesarticles sont courts et facilement accessibles ; Voltaire a d’ailleurscette formule : « Malheur aux longues dissertations ». Finalement,c’est moins un dictionnaire qu’un résumé ordonné de la pensée de Voltaire.

Le dictionnaire sera censurépar le Parlement de Paris et à Rome en 1765. Cependant, facile à transporter età dissimuler comme l’avait souhaité Voltaire, l’ouvrage connaîtra un grand succèset continuera à être lu. De même, il contribuera énormément à la diffusion dela philosophie des Lumières.

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