Le Colonel Chabert

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Résumé

         Le romancommence in medias res dans le tumulte de l’étude de la maison de maîtreDerville, un avoué. Six clercs s’y affairent : en même temps qu’ils fontleur travail de copistes, ils lancent à la volée des plaisanteriesrabelaisiennes et préparent un mauvais tour qu’ils comptent jouer à un pauvrevieil homme qui vient régulièrement demander à voir leur patron. Cette fois,ils prévoient de lui annoncer que maître Derville ne reçoit qu’après minuit. Levieil homme paraît et après avoir reçu l’information fallacieuse, les clercslui demandent, pour les départager dans un pari, de décliner son identité. Levieil homme se présente comme le colonel Chabert, officier célèbre censé avoirtrouvé la mort pendant la bataille d’Eylau. D’ailleurs, sa femme, RoseChapotel, dont maître Derville gère les affaires, est remariée avec le comteFerraud, conseiller d’État.

         Lecolonel Chabert revient à une heure du matin et Maître Derville accepte de lerecevoir. D’abord l’avoué est incrédule, mais tandis que le colonel narre unebataille, il se rend compte que le vieil homme est tout à fait lucide. Il luidemande de raconter son histoire.

         À labataille d’Eylau, le colonel Chabert a reçu un violent coup d’épée à la tête quil’a laissé sans connaissance. On l’a cru mort et jeté dans une fosse commune.Il s’y est réveillé peu de temps après, est parvenu à s’extirper difficilementde la masse de cadavres avant que des paysans ne le recueillent et le soignent.À son retour en France, c’est la désillusion : alors que les Allemandsl’avaient officiellement reconnu, personne ne veut ici croire qu’il est le colonelChabert et il tombe dans une déchéance totale. Pire, son épouse a profité de samort pour entrer dans l’aristocratie, et de fait elle refuse de le reconnaîtreou de lui donner le moindre sou, quand bien même elle lui doive sa fortune.Depuis lors, le colonel cherche un défenseur. Ému par ce récit, maître Dervilleaccepte de l’aider et de lui prêter un peu d’argent en attendant le procès.

            Trois mois plus tard, maîtreDerville, qui commence à douter de la véracité des propos de son nouveau client,reçoit une lettre d’Allemagne qui confirme l’identité du colonel. On apprend enmême temps que la fortune du colonel a été considérablement réduite à causenotamment des dépenses de son épouse. Maître Derville va rendre visite aucolonel pour le mettre au courant des avancements de l’affaire et il est trèssurpris de le trouver dans une piteuse maison de campagne, où il a pour toutecouche un tas de paille. On apprendra un peu plus tard que le colonel a dépensél’argent emprunté à Derville pour entretenir la petite famille misérable de soncamarade vétéran à qui appartient la bâtisse. Ses membres ont toujours acceptéde le loger et le colonel refusait de les quitter du jour au lendemain sousprétexte qu’il avait subitement un peu d’argent. Maître Derville lui conseillede ne pas essayer de récupérer sa femme, mais au contraire de faire annuler lecontrat de mariage. Le colonel s’en remet pleinement à Derville, qui partaussitôt s’entretenir avec celle qu’on appelle désormais la comtesse deFerraud.

            Sur le chemin, Derville élabore unestratégie pour faire plier la comtesse. Finalement, il la manipule en luimontrant qu’elle peut perdre tout ce qu’elle a durement acquis si elle décidede lutter contre le colonel. Acculée, elle admet que celui-ci n’est pas unimposteur et s’en remet comme lui à Derville. Avant qu’il parte, elle demande cependantsi le colonel est toujours amoureux d’elle ; Derville confirme.

            Quelques semaines plus tard, MaîtreDerville s’entretient avec la comtesse dans son étude pour négocier sonarrangement avec le colonel mais elle se montre très dure et ne cède sur rien.Le colonel, qui n’était pas convié, fait soudain irruption et agresseverbalement sa femme qui s’en va. Maître Derville réprimande le colonel pourcette attaque peu stratégique ; il lui conseille de se faire petit car lacomtesse pourrait facilement le faire enfermer chez les fous.

            À peine le colonel sorti de chez maîtreDerville, la comtesse surgit et mène son premier mari dans sa maison decampagne. Tirant parti des sentiments toujours vifs du colonel à son égard, lacomtesse obtient de lui qu’il renie son identité. Mais alors qu’il s’apprête àsigner les papiers pour ce faire, le secrétaire Delbecq lui dit qu’à sa placeil irait jusqu’au bout de son procès gagné d’avance. Le colonel a un éclair delucidité et fuit, avec la ferme intention de se suicider. Finalement, il nepasse pas à l’acte et retourne voir la comtesse. Après lui avoir formulé toutson mépris, le colonel renonce à son nom et se retire. La comtesse, qui apromis de rembourser maître Derville pour tout l’argent prêté au colonelpendant l’affaire, lui envoie en lieu et place une lettre mensongère,expliquant que le colonel était un imposteur. L’information déçoit beaucoup maîtreDerville.

            Vingt ans après, l’avoué retrouve lecolonel dans un hospice et lui reproche ses mensonges. Le colonel prend alors conscienceque la comtesse a manqué à sa promesse, et maître Derville qui entend la véritése rend compte qu’il a été trompé. Il laisse seul le colonel, devenu à moitiéfou et absolument misanthrope. Écœuré par le destin du colonel Chabert, Dervilledécide d’abandonner ses fonctions et de se retirer à la campagne avec sa femme. 

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