Laclos

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  • Publié le : 17 mars 2010
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Pierre Choderlos de LACLOS
(1741-1803)
(1782)
Roman épistolaire de 390 pages
En plusieurs correspondances entremêlées par un effet de contrepoint, sont exposées les intrigues de la marquise de Merteuil et du comte de Valmont. Elle charge ce libertin éhonté, qui est son ancien amant et, apparemment, toujours son ami, de conquérir la fiancée de Gercourt, un de ses anciens intimes dontelle veut se venger parce qu'il l'a abandonnée, et qui tient à la virginité de sa future épouse. La jeune Cécile de Volanges vient de sortir du couvent et est étroitement surveillée par une mère dévouée, mais elle est déjà éprise du chevalier Danceny, son maître de musique. Valmont, qui a d'abord refusé et a ainsi attisé l'irritation de la Merteuil, abuse d'elle puis apaise son émoi et lui apprendla résignation, faisant de l'ingénue une libertine. Se croyant quitte envers la Merteuil, Valmont retourne à ce qui le sollicite vraiment : la conquête de la pure et intouchable présidente de Tourvel, une dévote fidèle à son époux et animée par un sens aigu du devoir et de l'honneur. Mais, comme chez elle la passion est en lutte avec la conscience, il doit user de sa plus fine stratégie, luifaisant croire qu'elle a à sacrifier sa vertu pour sauver son âme à lui qui simule une violente passion. Or Valmont se prend d'un amour véritable dont s'offense la Merteuil qui le met au défi de rompre. Se sentant pris d'un regain de convoitise pour la comtesse, il abandonne la présidente qui en meurt de chagrin. La Merteuil peut alors se venger de lui en révélant à Danceny la séduction dont a étévictime Cécile. Le chevalier, se transformant en vengeur de la morale, tue Valmont en duel. Cécile entre au couvent. La Merteuil, ruinée et défigurée par la variole, réprouvée par toute la bonne société, s'exile en Hollande.
Intérêt de l'action
Ce roman par lettres est intéressant d'abord l’usage que Laclos fit de la lettre. Chez Montesquieu, Richardson, Crébillon ou Rousseau, elle racontel’événement ou les sentiments. Chez Laclos, elle est à la fois moyen d’action et action, une arme et aussi une clef qui ouvre bien des portes, dans le cas de Valmont : c’est sous le prétexte de remettre à Cécile une lettre de son amoureux Danceny qu’il s’introduit dans sa chambre. C’est pour remettre ses lettres à la présidente qu’il obtient une entrevue avec elle, et la séduit. La lettre est également unoutil d’analyse très efficace : Mme de Merteuil est une lectrice extrêmement fine, qui lit entre les lignes, et découvre très tôt dans les lettres de Valmont concernant la Présidente que la forfanterie de celui-ci ne cache que mal un sentiment amoureux puissant, que l’on se reporte à la lettre 10 par exemple. Elle se livre souvent à des explications de texte, comme à la fin de la lettre 33, danslaquelle elle commente une lettre de la présidente à Valmont, et parfois elle donne des leçons de style ou de stratégie. Qu’on se reporte à la lettre 105, destinée à Cécile de Volanges : «_Voyez donc à soigner davantage votre style. Vous écrivez toujours comme un enfant._», ou à celle destinée à Valmont : (lettre 33) : «_La véritable école_ [faute digne d’un écolier] est de vous être laissé aller àécrire.» C’est enfin la lettre qui permet le secret des relations entre Merteuil et Valmont : ils ne se fréquentent jamais en société, et c’est par la lettre que leur union diabolique se maintient. Chacun peut perdre l’autre, et leur mutuelle discrétion est leur seul garant. C’est en manquant à son plus grand principe, «_ne jamais écrire_» (lettre 81) que Mme de Merteuil se perd : Valmont a biencompris qu’en confiant sa correspondance à Danceny, il perdrait très sûrement son ancienne alliée, devenue sa rivale. C’est dans cette perte de la maîtrise que Merteuil, peut-être, est disqualifiée : la plus habile des femmes, la plus méchante aussi, est punie par là où elle a péché.
Ce roman épistolaire est intéressant aussi pour sa composition, car ces lettres (et toute lettre est une...
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