Les sceaux cylindres

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  • Publié le : 26 avril 2010
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Julien BUTTNER ; Chloé GUY – Art antique 

Les sceaux-cylindres du Proche-Orient ancien

(Glyptique : Art de graver sur pierre fines)

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A la fin de l’époque Halaf, vers le IVème millénaire avant J-C, apparait le sceau. Au départ simple moyen pour marquer l’appartenance, l’utilisation du cachet se fait de plus en plus régulière, et les scènes visibles sur les scellementssemblent devenir de plus en plus structurées, nous présentant quelque chose d’autre que la simple marque du propriétaire ou d’un groupe. Effectivement, les motifs sculptés sur ces cachets semblent s’enrichir d’une dimension symbolique en plus de signaler l’appartenance. Une image apparaît régulièrement à cette époque, celle d’un homme entouré d’animaux qui représentent le troupeau, symbole de richesseéconomique et de prospérité. Sur certains cachets (sceaux), l’homme au centre du troupeau est entouré d’étoiles, symbole très fort du sacré, et semble porter un masque de la forme de tête animale, comme s’il représentait un personnage sorcier, sachant communiquer avec la nature. C’est donc clairement une scène exposant le pouvoir économique et spirituel du dirigeant, du chef, amenant cette dimensionsymbolique qui avant n’apparaissait pas.

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Les premières formes de scellement s’effectuaient donc à l’aide de cachets. Mais cette technique n’était pas très délicate, l’argile étant aplatie, compressée, fortement pour que le cachet laisse sa marque, ce qui abîmait évidemment le support. Une technique différente va alors voir le jour et aura un succès très important dans toutle Proche-Orient : celle des sceaux-cylindres, qui donne naissance à un système de scellement qui sera utilisé jusqu’au Ier millénaire av. J-C.

Le sceau-cylindre est l’une des créations de l’industrie humaine la plus caractéristique du Proche-Orient et celle qui précéda l’invention de l’écriture. Ces sceaux-cylindres apparaissent pour la première fois à Uruk, dans l’Irak du sud, et àSuse, dans l’Iran du sud-ouest, au milieu du IVème millénaire avant J-C. Il remplace vite le cachet (qui dominait la période préhistorique), car il permet un déroulement continu de l’empreinte sur de plus larges surfaces, et une individualisation plus grande des marques de propriété ou de responsabilité, étant un support artistique autorisant des représentations plus complexes. L’utilisation dusceau-cylindre est lié au développement de l’administration et du commerce qui marque les civilisations nouvelles d’Uruk et de Suse. Il avait une fonction double. La première est la plus évidente. Les sceaux servaient à sceller et, de cette façon, à authentifier les biens et les documents. Ils étaient déroulés sur des morceaux d’argiles appelés bullae qui protégeaient les fermetures de jarres, lesballots de biens, les serrures de portes ou encore les documents administratifs et juridiques. La deuxième fonction d’un sceau-cylindre est plus superficielle. En plus de marquer la propriété, ils étaient aussi utilisés comme ornement, ou comme amulette aux propriétés magiques. A l’époque historique, les sceaux ne montrent plus seulement l’appartenance à un groupe social ou à une catégorieprofessionnelle, mais peuvent marquer une appartenance individuelle. Ils pouvaient porter l’inscription d’un nom royal ou celui d’un particulier. Ces types de sceaux étaient alors surmontés d’un boucle pour pouvoir être suspendu à un bijou ou à un vêtement.

Le sceau-cylindre, est comme son nom l’indique de forme cylindrique, creusé en intaille, qui une fois déroulé sur son support d’argile, nousmontre une image en frise, aux motifs apparaissant en relief. Avec son utilisation, l’argile se trouve beaucoup moins malmenée qu’avec celle du cachet, le sceau étant simplement déroulé délicatement sur la surface à empreindre. Cette technique de scellement permet de marquer des morceaux d’argile qui peuvent n’être plus seulement plats, mais courbes et de diverses formes. Le sceau-cylindre était...
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