conference xavier le pichon

Pages: 11 (2584 mots) Publié le: 6 avril 2014
Texte de la 197e conférence de l’Université de tous les savoirs donnée le 15 juillet 2000.
La tectonique des plaques : de l'océan à l'espace
par Xavier Le Pichon,
Lorsque j'ai commencé ma carrière de chercheur en 1959, nous ne connaissions même pas
l'existence de la dorsale médio-océanique, la plus grande structure de notre planète puisqu'elle fait
50 000 kilomètres de long. L'océan étaitconsidéré comme au moins aussi âgé que les continents.
Or nous avons découvert qu'il était trente fois plus jeune. Nos connaissances sur la partie de la
Terre recouverte par l'eau étaient donc embryonnaires. C'est l'exploration des océans qui a conduit à
élaborer dans les années soixante la tectonique des plaques proposant pour la première fois un
modèle quantitatif cohérent de l'évolution denotre planète.
Paradoxalement, ce modèle, encore très schématique, s'appuyait sur des données
entièrement océaniques. Aujourd'hui, grâce aux techniques géodésiques spatiales, la tectonique des
plaques progresse très rapidement à partir de données concernant cette fois exclusivement les
continents. Ce n'est plus simplement le mouvement des grandes plaques qui est déterminé. On
obtient désormaisla description détaillée des déformations continues qui affectent les frontières de
plaque et qui se traduisent par l'activité sismique. On atteint ainsi une compréhension bien
meilleure de ce que l'on appelle le cycle sismique, cycle qui amène le retour semi-périodique des
très grands séismes.
La figure 1 montre la distribution des reliefs au fond de l'océan mondial, telle que nous larestituent les satellites à partir de la déflection de la surface des océans par la force gravitationnelle.
Cet extraordinaire tour de force technique nous révèle un paysage aussi différent de celui des
continents que l'est celui de la lune. Le fond de l'océan est dominé par la présence d'une élévation
en général médiane, sauf dans le Pacifique, hachée par de grandes fractures perpendiculaires. Noussavons aujourd'hui que c'est à l'axe de ce relief, appelé dorsale médio-océanique, que se forment les
nouveaux fonds océaniques au fur et à mesure que s'écartent les plaques adjacentes, à la vitesse de
quelques centimètres par an. Ce gigantesque relief fait environ 50 000 kilomètres de long ; si
l'océan était drainé de son eau un observateur lunaire caractériserait la Terre comme la planète dela
dorsale! Pourtant il y a quarante ans, quand j'ai commencé ma recherche, on commençait à peine à
soupçonner l'existence de cette structure qui joue un rôle clef dans le fonctionnement de la Terre.
Nous ne comprenions donc rien à ce fonctionnement.

Figure 1 : Bathymétrie de l'océan vue de satellite. Il s'agit en fait d'une topographie
miniature de la surface de l'océan qui reflète latopographie réelle du fond sous l'effet de la force
d'attraction gravitationnelle. L'essentiel de cette topographie était inconnue il y a quarante ans.
Document du GRGS de Toulouse.
De fait, nous pensions que les bassins océaniques sont aussi anciens que les continents et
que leur âge se compte en milliards d'années. Nous savons maintenant qu'ils sont environ cinquante
fois plus jeunes enmoyenne. Nous pensions qu'ils sont tectoniquement calmes. Nous avons
découvert qu'ils sont à la source de l'activité sismique et volcanique. Nous les considérions comme
le réceptacle des débris de l'érosion des continents depuis leur origine. Mais les énormes couches de
sédiment formés par ces débris n'existent pas. Le modèle prévalent admettait que la surface de la
Terre n'est affectée que par desmouvements verticaux et considérait la dérive des continents
comme un mythe qui avait vécu. Or non seulement les continents mais la totalité des fonds
océaniques sont sans cesse remodelés par la Tectonique des Plaques. Nous nous trompions sur
toute la ligne : notre conception du mode de fonctionnement de la Terre était fausse.
C'est bien l'exploration des fonds océaniques, menée à grand...
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