Athalie

par

Résumé

« La scène est dans le temple deJérusalem, dans un vestibule de l’appartement du grand-prêtre. »

 

ActeI

 

Joad, grand prêtre, et Abner, l’un de sesprincipaux officiers du roi de Juda, sont sur scène. On comprend qu’Athalie, veuvedu roi de Juda, gouverne maintenant le royaume seule, en exterminant toutdescendant potentiel. Athalie n’honore plus la religion juive mais le culte deBaal. Joad demande à Abner quelle serait sa réaction si un éventuelrevendicateur du trône apparaissait. Abner jure piété et fidélité à cethypothétique roi. Comme Josabet, femme de Joad, approche, Abner s’éloigne.

On apprend que Josabet a sauvé et recueilli,quelque temps auparavant, Joas, le fils d’Ochosias – lui-même fils du roi deJuda Joram, défunt époux d’Athalie –, seul enfant survivant du massacre décidépar sa grand-mère Athalie. Joad incite Josabet à révéler que Joas est vivantpour mettre fin au règne impie d’Athalie. Josabet finit par accepter, maiscraint pour l’avenir de Joas, auquel elle s’est attachée.

Joad sort et laisse place à Zacharie et Salomith,fils et fille de Joad et Josabet, et au Chœur, composé de « jeunes fillesde la tribu de Lévi ». Josabet se réjouit du retour prochain de la bonnereligion à la tête du royaume.

À la fin de cet acte, comme aux suivants, leChœur chante les louanges de Dieu, tout en s’alarmant de la tournure que prendla situation.

 

ActeII

 

Josabet et Salomith reviennent sur scène etinterrompent le chant du Chœur – « Il est temps de nous joindre auxprières publiques ».

Mais Zacharie débarque, paniqué : Athalie a eul’affront de pénétrer dans le temple de Joad alors que son sexe et sa religion lelui interdisent. Elle paraît, tandis qu’elle bafoue l’enceinte, captivée par uncertain Eliacin. Josabet craint qu’elle ne veuille le tuer. Comme Athaliearrive, les personnages présents fuient.

Entrent en effet Athalie, accompagnée de sasuite, dont Agar, sa principale suivante, mais aussi d’Abner. Agar préféreraitsortir d’ici. Athalie s’assied.

Abner conseille à Athalie de ne pas être tropsévère avec Joad, qui en la faisant sortir du temple ne faisait que son devoir.Puis Mathan, prêtre du culte de Baal, arrive.

Athalie confie à Mathan un rêve terriblequ’elle a fait. Elle y a vu le fantôme de sa mère baignant dans le sang, lachair et les os, et juste après « Un jeune enfant couvert d’une robeéclatante, / Tels qu’on voit des Hébreux les prêtres revêtus. » Pousséepar son instinct, Athalie est donc allée dans le temple de Joad, où elle esttombée sur un enfant en tout point similaire à celui de son rêve. Angoissée,elle demande à Abner d’aller chercher cet enfant pour l’examiner de plus près.

Tandis qu’Abner est parti, Athalie demande àMathan de s’en aller et de dire à ses alliés de prendre les armes discrètement.

Mathan sort ; Josabet, Zacharie, Salomith,Abner, le Chœur et Joas entrent. Joas, qui se fait au temple appeler Eliacin,est examiné par Athalie. Séduite, elle lui propose d’emménager dans la demeureroyale à ses côtés, mais l’enfant refuse car son christianisme est ferme.Athalie sort.

Joad vient et affirme qu’il veut laver sontemple de la souillure qu’Athalie y a faite en y entrant.

 

ActeIII

 

Mathan et son confident, Nabal, disent au Chœurd’appeler Josabet. Ils veulent lui parler en privé.

Le Chœur sort mais c’est Zacharie qui entre.Il leur interdit de rentrer mais Mathan l’apaise en lui expliquant qu’ilattendra à la porte sans essayer d’entrer par la force. Zacharie sort.

Mathan parle à Nabal, il exprime brièvement saterreur face à la tournure que prennent les évènements. Josabet entre.

Mathan apprend à Josabet qu’Athalie, craignantun complot de Joad, veut qu’on lui livre Eliacin / Joas comme otage.

Joad fait irruption. Furieux de voir Mathanici, et surtout de le voir annoncer une telle chose, il lui ordonne de sortir.

Joad sent que, pour devancer Athalie, il doitmettre plus rapidement son plan en place. Il décide de proclamer la royauté deJoas au plus vite. Aussitôt dit, il s’en va préparer la cérémonie dans letemple.

 

ActeIV

 

Josabet, Zacharie et Salomith amènent Joas àJoad. Joas voit que tout le monde s’affaire dans un but qu’il ignore, ce quiattise sa curiosité. On le laisse seul avec Joad.

Joad apprend à Joas quelle est sa véritableorigine. Il fait ensuite entrer Azarias, Ismaël, ainsi que les trois autreschefs de leur clan pour leur révéler la supercherie. Joas accepte sa mission dereconquête du pouvoir. Joad le sacre.

Josabet, Zacharie, Salomith et le Chœur sejoignent à la cérémonie. Tout le monde se prosterne aux pieds du jeune homme.

Un soldat vient prévenir que les troupesd’Athalie sont en train de prendre d’assaut la colline du temple. Joad est prêtà prendre les armes, et incite Joas, Azarias et les autres à en faire de même.

 

ActeV

 

Zacharie apprend à Salomith qu’Athalie est surle point de chasser les réfugiés du Temple. Abner, qui a réussi à se frayer unchemin parmi les assaillants, survient.

Abner apprend à Joad qu’Athalie veut l’enfant; Joad fait en sorte qu’elle vienne le chercher en personne.

Pendant qu’Abner va la chercher, Joad organiseson accueil. Il veut qu’on annonce le sacre de Joas en grande pompe à sonentrée.

Athalie arrive enfin, Joad lui révèle tout.Elle devient hystérique. Dehors, ceux qui attaquaient le temple sont, en mêmetemps qu’elle, submergés par la panique ; ils se désorganisent et prennentla fuite. Mathan est égorgé. Joad ordonne l’exécution d’Athalie.

Joad veut maintenant annoncer la transmissionde couronne au peuple. Il prononce la « morale » de la pièce :« Apprenez, roi des Juifs, et n’oubliez jamais / Que les rois dans le cielont un juge sévère, / L’innocence un vengeur, et l’orphelin un père. »

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