La princesse de Babylone

par

Le conte Voltairien et son époque

Le XVIIIe siècle est marquépar un grand intérêt pour l’Orient. La fin du XVIIe siècle a vu ungrand engouement pour le conte comme genre littéraire de divertissement,tendance qui durera un siècle de plus, et dont l’attrait pour l’Orient vacolorer les notes merveilleuses. L’exemple de référence est celui des Mille et Une Nuits.

Voltaire, qui dans un premier temps s’estsurtout investi dans le théâtre, va profiter de cet engouement pour créer unnouveau genre de contes : le conte philosophique. L’intérêt estdouble : le conte est facilement accessible à tous les publics, et lapossibilité de situer les faits dans une autre région permet de dénoncer indirectementles tares de la société européenne, de la même façon qu’un décentrement du jugementétait permis à Montesquieu à travers les regards de ses personnages persansdans ses célèbres Lettres de mêmeorigine.

Ce nouveau genre va rencontrer un immensesuccès et ce n’est pas un hasard si aujourd’hui les œuvres les plus connues deVoltaire sont ses contes : sa philosophie d’une morale toute pratique yest contenue dans son entier, mais sous la parure d’un divertissement.

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