Lancelot du Lac

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Résumé

À la Cour de Logres, le roiArthur célèbre l’Ascension entouré de ses fidèles quand un chevalier étrangerl’interpelle et déclare qu’il retient prisonniers plusieurs de ses sujets. L’hommes’appelle Méléagant, il vient du royaume de Gorre, et il dit consentir àdélivrer ceux-ci à la condition qu’un chevalier du roi vienne sur ses terres lecombattre. En cas de victoire, tous les prisonniers seront libérés ; lecas contraire, la reine Guenièvre, épouse du roi Arthur, qui devra accompagnerle chevalier, rejoindra les prisonniers. Le sénéchal Keu convainc le roi Arthurde le désigner pour cette mission et se met en route. Très vite, sur lesconseils donnés au roi par son neveu Gauvain, une troupe de chevaliers réunispar le jeune homme autour de lui se lance à la poursuite de Méléagant mais neretrouve que le cheval blessé de Keu.

Faisant à présent route seul,Gauvain fait la rencontre d’un chevalier inconnu – Lancelot – dont le cheval està bout de souffle, et qui prie Gauvain de lui céder un de ses deux chevaux. Le neveu d’Arthur accepte volontiers. Plus tard, ilretrouve le cheval en question mort, et plus loin, il rencontre à nouveau lechevalier qui se tient devant une charrette de condamné, où on avaitcoutume d’exposer celui-ci à la vindicte populaire. Le nain qui la conduitordonne à Lancelot d’y monter s’il veut savoir ce qui est advenu à la reineGuenièvre. Après une légère hésitation, le chevalier monte dans la charrette.

À la suite de ce premier sacrifice, Lancelot, portépar son amour pour la reine, va faire face à une longue série d’épreuvesmettant à mal ses valeurs et ses sentiments. Lorsqu’une demoiselle lui indiqueles deux chemins menant au lieu où se trouve Guenièvre, Lancelot choisit leplus ardu, celui du Pont de l’Épée, tandis que Gauvain opte pour le Pont sousl’Eau. Parmi les défis que Lancelot va devoir accomplir avant de parvenir auPont de l’Épée, figure notamment l’épreuve du lit interdit réservé auxchevaliers honorables, une autre durant laquelle il découvre son propre tombeauaprès avoir soulevé une lourde dalle, le dangereux Passage des pierres, ouencore le duel avec le gardien du gué périlleux.

Après un long périple, Lancelot finit par atteindre lePont de l’Épée, sis au-dessus d’une eau noire et boueuse, aux abords du châteauoù Méléagant retient captive la reine Guenièvre. Comme son nom l’indique, lePont de l’Épée est constitué d’une grande épée acérée, au bout de laquelle setrouvent deux lions. Malgré le danger, Lancelot ne renonce pas et franchit le pontau prix de nombreuses souffrances. De l’autre côté, Lancelot découvre lechâteau de Gorre, qui appartient au roi Bademagu, père de Méléagant. Le roi,qui a observé depuis sa fenêtre la traversée de Lancelot, tente de convaincreson fils de renoncer au combat contre lui, eu égard aux prouesses réalisées parle chevalier de la charrette. Mais ses recommandations sont vaines, Méléagantrefuse de céder.

En attendant la joute, Bademagu réserve le meilleuraccueil à Lancelot en l’hébergeant et en le soignant. Le lendemain matin, lesdeux chevaliers s’affrontent. Lancelot, qui a souffert de sa traversée du Pontde l’Épée, ne parvient à porter contre son adversaire que de faibles coups, etse voit sur le point de perdre. Mais lorsqu’il découvre que la reine Guenièvreobserve le combat depuis sa fenêtre, il reprend des forces. Le lecteur n’apprendqu’à ce moment du récit le nom du chevalier de la charrette – Lancelot du Lac –,de la bouche de Guenièvre. Revigoré, celui-ci malmène Méléagant. La reine faitcesser le combat à la demande de Bademagu. C’est Lancelot qui en sortvainqueur. Le roi fait un pacte avec son fils : celui-ci devra remettre lareine à Lancelot en échange de la prévision d’un nouveau combat entre les deuxhommes dans un délai d’un an à la Cour du roi Arthur. Lancelot accepte et lesprisonniers sont libérés.

Lancelot est enfin conduit auprès de la reine, maiscelle-ci lui réserve un accueil des plus froids. Le chevalier continuecependant de se montrer courtois. Il rencontre ensuite le sénéchal Keu qui luireproche d’avoir mené à bien la mission que lui avait confiée le roi Arthur.Puis Lancelot prend congé  de ses hôtes à la recherche de Gauvain, aprèsavoir invité les anciens captifs qui le souhaitaient à le rejoindre. La reine poursa part refuse de quitter les lieux sans nouvelle de Gauvain.

Plus tard, quand la rumeur de la mort de Lancelot courtjusqu’au royaume de Gorre, Guenièvre, dont on découvre l’amour pour Lancelot,abattue, reste prostrée deux jours durant. La rumeur de la mort de la reinearrive jusqu’aux oreilles de Lancelot qui tente de se suicider. Il estcependant sauvé par ses compagnons. Par la suite, Lancelot apprend que la reinen’est pas morte et Bademagu que Lancelot est vivant. Le roi en avertit la reineGuenièvre. Cette fois, lors de leurs retrouvailles, la reine accueille chaleureusementLancelot ; elle explique l’avoir précédemment repoussé en raison de sonhésitation devant la charrette.

La nuit venue, Lancelot retrouve Guenièvre dans sonlit. En passant par la fenêtre de sa chambre, il se blesse. Un peu plus tard, en s’éclipsant, illaisse derrière lui des traces de sang dans le lit. Lorsque Méléagant découvre lacouche tachée, il accuse à tort le sénéchal Keu, dont le lit se trouve êtreégalement taché de sang, ses plaies s’étant rouvertes dans la nuit. À l’appelde Guenièvre et pour défendre l’honneur de la reine, Lancelot se bat à nouveau contreMéléagant. Celle-ci et le roi Bademagu font cependant cesser le combat. Lancelotrepart ensuite à la recherche de Gauvain accompagné de nombreux chevaliers.

Sur sa route, Lancelot rencontre un nain qu’il suit avecconfiance mais qui s’avère un traître et le fait prisonnier. Ses compagnonsdécident pour leur part de poursuivre leur route pour retrouver Gauvain. AuPont sous l’Eau, ils le découvrent en bien mauvaise posture, se débattant aumilieu des eaux. Ils l’aident à retrouver la terre ferme puis se dirigent versle château de Bademagu. Ce dernier lance des recherches pour retrouver Lancelot.Un faux parchemin qui lui est remis le convainc que Lancelot, de retour à laCour du roi Arthur, demande le retour de la reine auprès de son époux. Arrivé àla cour du roi Arthur, Gauvain, perçu comme le libérateur de la reine, estaccueilli en héros. Mais on réalise alors que le parchemin prétendument signé parLancelot n’était qu’un leurre. En réalité, Lancelot est retenu prisonnier chezun sénéchal de Méléagant.

À l’occasion du tournoi de Noauz, organisé pour que lesdemoiselles célibataires se trouvent un mari, un gardien de sa geôle accepteque Lancelot participe au tournoi. À la demande de Guenièvre, Lancelot, qui setrouve là incognito, est contraint de jouer le chevalier poltron et de ne pasmontrer ses talents, pour prouver sa soumission et donc son amour. Dans laseconde partie du tournoi, elle l’autorise à combattre au mieux de sescapacités, et Lancelot quitte les lieux triomphalement avant de regagner saprison en raison d’une promesse qu’il a faite. Méléagant, qui apprend queLancelot a participé au tournoi, lui fait construire au plus vite une geôledont nul ne peut s’évader. Le récit conté par Chrétien de Troyes s’arrête ici.

 

Dans la suite de l’histoire, racontée par Godefroy deLagny, Méléagant se rend à la cour du roi Arthur pour défier Lancelot, sachantpertinemment que celui-ci ne pourra honorer sa parole de l’y combattre dans undélai d’un an. Gauvain part alors à la recherche du chevalier, espérant letrouver avant la fin du délai ; s’il échoue, il combattra à sa place.

Pendant ce temps, à Gorre, la sœur de Méléagant devine,au détour d’une dispute entre son père et son frère, que Lancelot a été jetédans un cachot. Elle décide de le délivrer et au terme de longues recherches,elle découvre enfin la tour dans laquelle il est enfermé et le libère. Elleprend soin du chevalier affaibli, et une fois celui-ci remis sur pied, elle luiconfie son meilleur cheval pour qu’il se rende à la Cour du roi Arthur.Lancelot y fait son apparition alors que Méléagant est venu défier Gauvain etque les deux hommes s’apprêtent à se battre. Dans un ultime combat, Lancelotaffronte et décapite Méléagant.

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