Dissertation

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Edmond Rostand et son temps

La jeunesse

Edmond Rostand est né le 1er avril 1868 à Marseille, dans une
famille de notables aisés et cultivés, à la fin du Second Empire. Il
est l’aîné de deux sœurs et aura une enfance choyée dans une
famille où l’on aime la musique et la poésie. Son père, économiste,
écrivait des vers. Edmond passe brillamment son baccalauréat à
l’âge de 16 ans, et vaensuite poursuivre ses études au collège
Stanislas, à Paris. Il est déjà passionné par les Trois mousquetaires de
Dumas. Au collège Stanislas, il se lie d’amitié avec son professeur
de rhétorique1, René Doumic, qui lui fait connaître Shakespeare,
Goethe... et l’encourage à écrire des vers. À partir de 1886,
Edmond Rostand étudie le droit, il va même être inscrit au
barreau de Paris, mais n’yexercera jamais : il préfère se consacrer
à la littérature.

Des débuts difficiles

Il est proclamé lauréat de l’académie de Marseille en 1887 pour
son essai Deux romanciers de Provence : Honoré d’Urfé et Emile Zola,
ouvrage qui participe au débat sur le mouvement naturaliste2 – en
prenant une position anti-naturaliste. Mais les débuts littéraires
sont difficiles : le vaudeville queRostand a écrit avec Henry Lee en

La rhétorique est l’art de persuader par le discours. L’enseignement de la rhétorique comprenait
la recherche des arguments, le mise en ordre des arguments, le travail du style et l’art de prononcer le discours.
2
Le naturalisme, incarné notamment par Zola, est un mouvement littéraire et artistique du XIXe siècle
qui vise à reproduire la réalité avec uneobjectivité parfaite.

1889, Le Gant rouge, est un échec. Cependant dans le même temps
Rostand rencontre celle qui va devenir sa femme en 1890, la poé-
tesse Rosemonde Etienne Gérard, dont le premier livre, Les
Pipeaux, écrit en 1889, avait été couronné par l’Académie française.
La même année, Edmond Rostand fait paraître un recueil de poé-
sie, Les Musardises. Mais le succès n’est pas aurendez-vous, pas plus
que pour sa première pièce de théâtre, Les Deux Pierrots, écrite en
1891, qui est refusée par la Comédie-Française. En 1891 le couple
a un premier fils : Maurice, futur poète et dramaturge, restera
l’enfant préféré de son père. La naissance en 1894 d’un deuxième
fils, Jean, qui deviendra un biologiste de renommée mondiale,
coïncide avec les premiers succès littéraires d’EdmondRostand.

L’arrivée du succès

En effet, Edmond Rostand connaît un premier succès avec une
pièce en vers, Les Romanesques, créée en 1894, et très applaudie à la
Comédie-Française. Historiquement, c’est alors la Troisième
République, et la France est déchirée par ce qu’on appelle « l’af-
faire Dreyfus » : l’officier français juif Alfred Dreyfus a été
condamné à tort pour espionnage. EdmondRostand choisit très
vite son camp : il sera immédiatement dreyfusard et soutient l’of-
ficier contre l’antisémitisme. Rostand poursuit par ailleurs sur la
lancée du succès littéraire et écrit pour Sarah Bernhardt, avec qui la
rencontre est décisive – il sera son auteur attitré, elle sera son
actrice fétiche –, deux pièces en vers. La Princesse lointaine, tirée
d’une légende du Moyen Âge,représentée au théâtre de la
Renaissance en 1895, connaît un succès d’estime mais est un échec
auprès du public. Cette pièce comportait déjà le thème, cher à
Rostand et repris dans Cyrano, de la substitution des prétendants.
La Samaritaine, représentée en avril 1897, est une pièce biblique.
Sarah Bernhardt y joue le rôle-titre.

Le triomphe de Cyrano de Bergerac

Mais le triomphe vient en1897 avec Cyrano de Bergerac. À
seulement 29 ans, l’auteur connaît brusquement une gloire
immense. Pour écrire cette pièce, mélange de drame romanesque et
de mélodrame populaire, Edmond Rostand s’est inspiré du poète
libertin du XVIIe siècle, Cyrano de Bergerac, et l’a transformé en
un vaillant mousquetaire au brillant esprit, vivant un amour
impossible. Cette œuvre en vers, au moment où...
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