Paul et virginie

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Paul et Virginie –

Biographie de Bernardin de Saint-Pierre
Né au Havre en 1737, Jacques-Henri Bernardin de Saint-Pierre côtoie trop les ports et la mer pour ne pas être attiré par le voyage. Il s’exalte en lisant Robinson Crusoe ́(1719) de Daniel Defoe et La Vie des Saints (recueil hagiographique dû au moine Cyrille, vers 510-557), ce qui lui ouvre deux perspectives parallèles et croisées –aventurière et spirituelle – qui constitueront le cœur de ses deux romans, Paul et Virginie (1787) et La Chaumière indienne (1790). Élève des Jésuites de 1750 à 1757, il obtient son brevet d’ingénieur militaire et, après des voyages à Berlin, Moscou, Malte, Amsterdam, s’installe de 1768 à 1770 à l’île de France. Il en tire la matière de Voyage à l’île de France (1773), apprécié de Rousseau, dontil fit la connaissance en 1772. Il ne cachera jamais l’influence de La Nouvelle Héloïse (1761) et de L’Émile (1762) sur ses idées et sur son écriture. De retour en France, il est élu à la Convention en 1792 et nommé Intendant du Jardin des Plantes. Devenu bonapartiste, il se lance dans la rédaction de ses Harmonies de la Nature, qui connaîtront une publication posthume. Il meurt en 1814. Soncredo, illustré par son œuvre et sa vie, a toujours été: «Notre bonheur consiste à vivre suivant la nature et la vertu.»

De quoi s’agit-il?

Paul et Virginie, publié en 1787, se présente comme un supplément détaché des Études de la Nature(1784) qui ont fait le succès de Bernardin de Saint- Pierre auprès de ses contemporains, particulièrement sensibles au charme exotique des descriptions despaysages, de la faune et de la flore des tropiques.
L’aventure débute en 1726 sur l’île de France, où Mme de la Tour, veuve et enceinte, et Marguerite, fille-mère d’origine bretonne, se rencontrent et unissent leurs destinées. Leurs enfants, Virginie et Paul, élevés comme frère et sœur, transcendent la misère de leur condition dans une félicité partagée et sans faille, forgée au cours de leursinnombrables excursions dans la nature luxuriante et dans un temps quasi suspendu qui les libèrent de toutes contingences. Peu à peu, leurs corps s’éveillent à l’amour, mais les deux adolescents sont ramenés brutalement à la réalité. Virginie est contrainte de regagner le continent pour obéir aux caprices d’une tante. Paul connaît une traversée du désert à laquelle met fin l’annonce du retour de sonâme sœur. Mais le bonheur est de courte durée: le bateau qui ramène Virginie, en ce jour du 24décembre 1744
(p.75), fait naufrage devant l’île. L’issue tragique imaginée par Bernardin de
Saint-Pierre est à la mesure de l’amour des deux adolescents, entière et radicale, au point qu’elle engloutit tous les personnages (Virginie, Paul, Mme de la
Tour, Marguerite, Domingue, Marie et même le chienFidèle).

Dominantes littéraires

Le roman combine unité ́et pluralité́.
D’abord, il se déroule en deux temps :
- Le premier dresse le tableau d’un âge d’or (les descriptions abondent, Nature et nature humaine sont en symbiose, même si les orages violents rappellent la cruauté de la première, p.39).
- Le second, annoncé par la lettre de la tante (p.42), fait entrer les personnages dansle drame, dans le temps de l’histoire et des événements. Cela coïncide, pour Virginie, avec l’apparition d’émois plus adultes (attirance physique, sentiment de culpabilité).

D’autre part, à l’instar des romans du XVIIIe siècle, l’œuvre orchestre différents types de textes qui font varier la trame narrative. Ce sont :
- les digressions du narrateur
- les lettres (pp. 55, 74),
- lescitations poétiques (pp. 27-28),
- les parties dialoguées avec une mise en texte toute théâtrale (la conversation entre Paul et le vieillard, pp. 64-73).

Le modèle qui préside à l’écriture de Paul et Virginie est la pastorale, mais avec des aménagements qui la rendent plus intense, plus feuilletée.
Les éléments classiques de la pastorale se retrouvent dans :
- le choix du titre (il démarque...
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